Décès de l'historien Michel Vovelle, éminent spécialiste de la Révolution française

Publié le par Le Figaro

Décès de l'historien Michel Vovelle, éminent spécialiste de la Révolution française

Universitaire reconnu, il a consacré sa carrière à l'époque révolutionnaire. Il en défendait une vision sociale et politique marquée à gauche. Avec le souci constant de rendre accessible cette période qu'il chérissait tant.

Ardent défenseur d'une vision progressiste de la Révolution française, Michel Vovelle affirmait que son héritage devait continuer à nous façonner. JACK GUEZ/AFP

Ardent défenseur d'une vision progressiste de la Révolution française, Michel Vovelle affirmait que son héritage devait continuer à nous façonner. JACK GUEZ/AFP

L'éminent spécialiste de la Révolution française est décédé samedi 6 octobre à Aix-en-Provence, a annoncé sa fille à l'AFP. Il avait 85 ans. La trajectoire de Michel Vovelle fut riche et singulière, érudite. «Michel Vovelle était un immense historien», a salué la ministre de l'Enseignement supérieur Frédérique Vidal sur Twitter. «Au fil d'une œuvre d'une rare richesse, il avait su faire vivre l'histoire de la Révolution française dans la suite d'Albert Soboul et ouvrir de nouvelles voies à l'histoire des mentalités».

Professeur émérite à l'université Paris I Panthéon-Sorbonne, Michel Vovelle avait été pendant une décennie le directeur du prestigieux Institut d'Histoire de la Révolution française. Un poste légitime pour un savant qui lui a dédié plus de quarante ans de recherches. Une de ses productions les plus exceptionnelles, La Révolution française. Images et récit présente sur 1 800 pages et en 3 000 images un panorama gigantesque de l'iconographie de l'événement. Il a publié plus de trente-cinq ouvrages personnels traduits en une dizaine de langues.

De nombreux historiens lui ont rendu hommage ce week-end. «Historien rigoureux, affamé d'archives, il n'en était pas moins un citoyen qui ne cacha jamais ses engagements radicaux pour la liberté, l'égalité et la fraternité», a témoigné l'historien Pierre Serna. Il fut son émule et a fait à son tour de la Révolution de 1789 son domaine de spécialité.

«Il fut un missionnaire inlassable des idées fondatrices de notre pacte républicain, qu'il défendit sans faille», a continué Pierre Serna. Missionnaire, parce que Michel Vovelle considérait que l'engagement de l'historien et celui du citoyen ne sont pas séparables. Selon lui, la Révolution française est un processus toujours inachevé. «Un combat toujours d'actualité en 2017, car la Grande Révolution de 1789 nous interpelle encore», expliquait, en 2017, l'historien dans une interview à l'Humanité .

Michel Vovelle avait fait sien le mot d'ordre de l'historien Alphonse Aulard: «Pour comprendre la Révolution, il faut l'aimer.» Avec une bibliographie comptant une dizaine d'ouvrages sur le sujet, il se sera imposé comme un spécialiste respecté de cette période. Et, notamment, comme le chef de file d'une certaine lecture de la Révolution, sociale et politique. En 1999, il publiait Les Jacobins, de Robespierre à Chevènement.

Membre du Parti communiste, Michel Vovelle avait été choisi en 1982 par Jean-Pierre Chevènement, ministre de la Recherche de l'époque, pour coordonner la commémoration scientifique du Bicentenaire. Une expérience qui a donné lieu à de nombreux affrontements et dont il tirera un livre, La bataille du Bicentenaire de la Révolution française. Michel Vovelle fut dans ce contexte «au premier rang de ceux qui s'opposèrent à la vision furetienne du bicentenaire de 89», s'est rappelé sur Twitter Alexis Corbière, le député de la France insoumise. François Furet tenait, lui, le jacobinisme pour un groupe précurseur du totalitarisme stalinien.

Un parcours brillant

Né le 6 février 1933 à Gallardon, dans l'Eure-et-Loir, sa mère est directrice d'école et son père, instituteur. Le parcours de Michel Vovelle est brillant: l'École normale supérieure de Saint-Cloud où il est reçu major en 1953, l'agrégation d'histoire trois ans plus tard et un doctorat d'État dans la même discipline à Lyon.

Michel Vovelle a commencé à étudier l'histoire en s'intéressant à la mort. Passionné par l'attitude des groupes et des individus face au deuil et à l'au-delà, l'historien des mentalités aura publié de nombreux ouvrages devenus des références. Parmi eux, Mourir autrefois et, sa grande œuvre, La Mort et l'Occident de 1300 à nos jours. Après ses études, il enseigne l'histoire moderne à la faculté des lettres d'Aix-en-Provence puis devient professeur d'histoire de la Révolution française à l'université de Paris I Panthéon-Sorbonne. Il y restera jusqu'en 1993.

En 2002, Michel Vovelle a collaboré à Allons enfants de la Patrie..., un livre-CD sur La Marseillaise distribué dans les établissements scolaires. Il a également guidé les plus jeunes dans le labyrinthe de la Révolution avec La Révolution française expliquée à ma petite-fille publié en 2006. Faire vivre et partager le savoir fut le souci principal de son existence.

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