Scandale du Watergate

Publié le par Mémoires de Guerre

Le scandale du Watergate est une affaire d'espionnage politique qui aboutit, en 1974, à la démission de Richard Nixon, alors président des États-Unis. L'affaire aux multiples ramifications commence en 1972 avec l'arrestation, à l'intérieur de l'immeuble du Watergate, de cambrioleurs dans les locaux du Parti démocrate à Washington. Les investigations menées par des journalistes et une longue enquête du Sénat américain finiront par lever le voile sur des pratiques illégales de grande ampleur au sein même de l'administration présidentielle.

Bien que le cambriolage semble avoir été mené par d'anciens employés de la Maison-Blanche, l'affaire ne fait, dans un premier temps, que très peu de bruit. En apparence, l'enquête du FBI ne va pas loin. Cependant, deux journalistes du Washington Post, aidés par un mystérieux informateur surnommé Deep Throat (« gorge profonde »), publient de nombreuses révélations, en particulier sur les liens des cambrioleurs avec la Présidence et sur les financements irréguliers de la campagne de Richard Nixon. Ce dernier est néanmoins confortablement réélu en novembre 1972. L'année suivante, l'obstination du juge John Sirica et la mise en place d'une commission d'enquête sénatoriale resserrent de plus en plus l'étau autour des collaborateurs du Président. Une série de révélations portant sur des cas d'obstruction à la justice et d'abus de pouvoir mènent à des inculpations. 

Le public américain s'intéresse davantage à l'affaire avec la retransmission à la télévision des auditions du Sénat sur le Watergate. Lorsque l'existence d'un système d'écoute dans la Maison-Blanche est rendue publique, un bras de fer s'engage entre Nixon et les enquêteurs à propos de la restitution des bandes magnétiques des enregistrements. L'implication du Président se précise. Quand le Congrès en vient à engager la procédure d'impeachment, visant à la destitution du chef de l'État, Nixon se résout à démissionner. Le suffixe -gate est depuis lors entré dans la culture populaire, étant accolé à la dénomination de toute forme d'affaire d'État ou de scandale d'ampleur. 

Carl Bernstein et Bob Woodward

Carl Bernstein et Bob Woodward

Contexte

Politique

L'année 1972 est une année d'élection présidentielle aux États-Unis. Dans le camp républicain, Richard Nixon se présente pour un second mandat. Élu en 1968, il avait échoué en 1960 face à John Kennedy après avoir été le vice-président de Dwight Eisenhower pendant huit ans. Nixon peut se prévaloir d'une politique étrangère inspirée par son conseiller à la sécurité nationale Henry Kissinger et menée avec succès : détente avec l'URSS (accords SALT), préparation de la « paix dans l'honneur » au Viêt Nam (concrétisée par la signature des accords de paix de Paris en janvier 1973), et rétablissement des relations diplomatiques avec la Chine lors de la visite du président à Pékin en février 1972. Cependant, Nixon est un adepte de la méthode forte pour négocier avec les communistes, et le coût en vies humaines dû à la politique menée en Asie du Sud-Est, que ce soit la poursuite des hostilités au Viêt Nam, intensément bombardé entre avril et octobre 1972, ou l'invasion du Cambodge, annoncée en 1970, suscite une agitation sans précédent parmi la jeunesse américaine, s'exprimant par des manifestations parfois violemment réprimées, comme lors de la fusillade mortelle de Kent State University.

Sur le plan intérieur, la politique de son administration se fonde sur le slogan de « la loi et l'ordre » (law and order), impliquant une justice stricte et répressive, notamment vis-à-vis des mouvements contestataires gauchistes (comme les Weathermen) ou afro-américains (comme les Black Panthers). Le Parti républicain avait subi une écrasante défaite lors de l'élection de 1964, mais son candidat d'alors, Barry Goldwater, a recentré le parti sur des valeurs plus conservatrices, qui à terme, se sont davantage ancrées dans les stratégies électorales du Parti républicain. En outre, l'instauration des Droits civiques signés par le président Johnson (Civil Rights Act en 1964 et Voting Rights Act en 1965), améliorant le statut de la minorité afro-américaine, a détourné l'électorat traditionnellement démocrate du Vieux Sud (Deep South), favorable à la ségrégation, qui a basculé du côté républicain. Ces éléments jouent en faveur du président Nixon, qui par ailleurs, à titre personnel, voue un profond mépris à l'establishment de la côte Est représenté par les universitaires de Harvard ou les Kennedy. L'élite démocrate le lui rend bien. Depuis sa victoire à l'élection sénatoriale de Californie en 1950, au terme d'une campagne virulente contre son adversaire Helen Gahagan Douglas, le surnom « Tricky Dick » (« Dick le rusé » ou « Dick le tricheur ») lui colle à la peau.

En face, le camp démocrate est affaibli par ses querelles internes. La présidence de Lyndon Johnson (1963-1969) a été marquée par la guerre du Viêt Nam ; des émeutes raciales dans les ghettos noirs ; et le projet de la Great Society, développant l'État-providence (éducation, sécurité sociale, lutte contre la pauvreté) au prix de coûteuses dépenses. En 1968, alors que Johnson a renoncé à se représenter à cause de son impopularité, quatre tendances se sont affrontées lors des primaires démocrates. Le vice-président Hubert Humphrey reçoit l'appui des syndicats et de l'appareil du parti ; Robert Kennedy séduit les minorités noire et catholique ; Eugene McCarthy porte les revendications des étudiants et des pacifistes ; et enfin George Wallace, ségrégationniste du Sud, opposé aux Droits civiques, se présente comme candidat indépendant. Robert Kennedy, parti favori, est assassiné en juin 1968, deux mois après le leader noir Martin Luther King. C'est Humphrey qui est investi au cours de la convention démocrate de Chicago en août 1968, au milieu d'affrontements entre la police et des émeutiers anti-guerre, dont les « leaders » ont été jugés au cours du procès tumultueux des Chicago Seven (mars 1969 - février 1970). Lors de l’élection présidentielle de 1968, Hubert Humphrey est battu par Nixon d'une courte tête alors que George Wallace, le troisième homme, rafle cinq États du Sud. Par contre, le Congrès est dominé par les démocrates, majoritaires à la Chambre des représentants et au Sénat depuis 1954.

En 1972, le candidat démocrate le plus prometteur et le plus soutenu par l'appareil du parti au début de la primaire démocrate, Edmund Muskie, s'effondre, notamment des suites de mauvais coups (dirty tricks) concoctés par les hommes du président, en particulier le scandale de la Canuck Letter provoqué par une lettre livrée à la presse, un faux qui saborde la campagne de Muskie. Un autre candidat potentiel, Ted Kennedy, a quant à lui perdu toute chance de se présenter après l'accident de Chappaquiddick, en 1969, à la suite duquel il a été accusé de la responsabilité de la mort d'une collaboratrice. C'est un candidat inattendu, George McGovern, qui est investi lors de la Convention démocrate en juillet 1972 peu après la tentative de cambriolage du Watergate. Il est liberal (au sens américain, c'est-à-dire de gauche), sa popularité est palpable essentiellement dans les milieux intellectuels et étudiants, ses chances de vaincre sont donc réduites. Ses adversaires le caricaturent comme le « candidat des trois A » pour amnesty, abortion and acid (amnistie, avortement et acide). De plus, sa campagne commence mal : son candidat à la vice-présidence, Thomas Eagleton, doit renoncer lorsque la presse révèle qu'il a effectué des séjours dans des hôpitaux psychiatriques. 

Médias et renseignements

En mai 1972, John Edgar Hoover, directeur du FBI, meurt. Il occupait cette fonction, dépendant du département de la Justice (équivalent du ministère de la Justice) depuis 1924, et a servi sous huit présidents. C'est lui qui a développé cette agence gouvernementale, concentré ses moyens sur la lutte contre le communisme, notamment pendant la période du maccarthysme, puis au cours du programme COINTELPRO contre les dissidents, y compris les militants des droits civiques, tandis qu'il minimisait l'existence de la mafia, et généralisait les écoutes clandestines comme moyen d'investigation ou d'espionnage. Ce combat intransigeant contre le communisme était commun à Hoover et Nixon, qui a été, à la fin des années 1940, une figure de la Commission de la Chambre des représentants sur les activités anti-américaines, et s'est à ce titre distingué dans l'affaire Alger Hiss, haut fonctionnaire du département d'État, qui, accusé d'espionnage pour les Soviétiques, n'a pu être condamné que pour parjure en 1950. En mai 1969 (cela sera révélé lors du scandale du Watergate), Nixon et Kissinger ont mis à contribution le FBI pour enquêter de façon illégale par des écoutes clandestines sur les fuites dans la presse concernant les bombardements secrets sur le Cambodge qu'il a autorisés en février.

Depuis sa création, aux lendemains de la Seconde Guerre mondiale et dans le contexte de la guerre froide, la CIA a utilisé son savoir-faire dans plusieurs « coups », dont les plus retentissants sont réalisés dans les années 1950, lorsque Allen Dulles en est le directeur (implication dans les renversements de Mossadegh en Iran en 1953, d'Arbenz au Guatemala en 1954, de Lumumba au Congo en 1961, tentatives avortées contre Castro à Cuba…). En 1961, à la suite de l'échec du débarquement de la baie des Cochons, planifié sous la présidence Eisenhower, Dulles est démis de ses fonctions par le président John Kennedy. Son successeur est plus modéré, mais avec Richard Helms à partir de 1966, on en revient à une motivation anticommuniste plus affirmée. Avec l'arrivée au pouvoir de Nixon, la CIA intensifie son programme de surveillance (lecture du courrier, filatures, écoutes téléphoniques, etc.) de milliers de citoyens américains (Operation CHAOS), bien que toute activité de renseignement de la CIA sur le territoire américain soit interdite. Ces activités seront dévoilées au cours des investigations en 1975-1976 de la Commission Church mandatée par le Sénat.

Ces activités, quasiment inconnues du grand public américain, commencent à peine à apparaître au grand jour au début des années 1970, dans la presse, et au cours d'enquêtes, à partir de 1970, du sous-comité judiciaire des droits constitutionnels du Sénat. En juin 1971, le New York Times, puis le Washington Post, publient des extraits d'un rapport secret, les Pentagon Papers, qui lui ont été remis par Daniel Ellsberg, un expert de la RAND Corporation, think tank travaillant pour le département de la Défense. Ces documents éclaircissent les prises de décisions gouvernementales et militaires pendant la guerre du Viêt Nam, informant par exemple de la volonté du président Johnson d'intensifier le conflit alors qu'il promettait de ne pas s'y impliquer davantage. Il s'ensuit un bras de fer juridique entre le gouvernement de Nixon, qui veut interdire la diffusion d'informations confidentielles, et les deux journaux, qui obtiennent finalement gain de cause, après décision de la Cour suprême, au nom du Premier amendement de la Constitution, qui garantit la liberté de la presse. 

Déroulement

Une affaire presque étouffée
Le cambriolage avorté

Le scandale du Watergate commence lorsque, dans la nuit du 17 juin 1972, cinq « cambrioleurs » dont trois cubains (Virgilio González, Eugenio Martínez, Bernard Barker, Frank Sturgis et James McCord), repérés par un agent de sécurité, sont arrêtés par la police dans l'immeuble du Watergate, au siège du Parti démocrate. Washington étant un district fédéral, cette affaire est sous la juridiction du FBI. Les hommes arrêtés transportaient du matériel d'écoute ; ils ressemblent plus à des agents secrets qu'à des cambrioleurs. Sur des carnets d'adresses retrouvés en leur possession, on trouve des documents impliquant un certain Howard Hunt et des numéros de téléphone de la Maison-Blanche. L'un des cambrioleurs, James McCord, attire particulièrement l'attention : c'est un colonel réserviste de l'armée de l'Air, un ancien du FBI et de la CIA, et surtout un membre du Comité pour la réélection du Président (CRP), organisme chargé de financer la campagne de réélection de Nixon.

Le 20 juin, Larry O'Brien, président du Comité national démocrate annonce lors d'une conférence de presse qu'une action en justice est engagée contre le CRP pour violation de domicile et violation de droits civiques. Il affirme que les cambrioleurs ont des liens avec des hauts-fonctionnaires de la Maison-Blanche. Un grand jury fédéral est chargé d'instruire cette affaire. L'enquête dévoile que les activités de l'un des cambrioleurs sont liées à des opérations de blanchiment d'argent par une filiale cubano-mexicaine menant au financement du CRP. Cependant le directeur du FBI par intérim, Patrick Gray, décide de ne pas pousser plus loin cette partie de l'enquête. John Mitchell, ancien attorney general et président du CRP (démissionnaire le 30 juin) ainsi que son assistant Jeb Magruder sont interrogés par les enquêteurs, de même que Gordon Liddy, un ancien agent du FBI, membre du CRP, lié à l'équipe des cambrioleurs. Il s'avère que Liddy et Hunt ont tous deux travaillé auparavant pour la Maison-Blanche sous l'administration Nixon. Quant à Mitchell, sa femme Martha communique auprès de journalistes l'implication de membres de la présidence dans des activités illégales ; ses propos sont toutefois mis sur le compte d'une maladie mentale, discrédités par Nixon et écartés (les psychiatres donneront plus tard le nom « d'effet Martha Mitchell » à ce syndrome légitime d'erreur de diagnostic psychiatrique dont Martha Mitchell fut victime).

Le 22 juin, lors d'une conférence de presse, le président Nixon évoque pour la première fois l'affaire en déclarant : « La Maison-Blanche n'est impliquée en aucune manière dans cet incident-là » (« The White House had no involvement whatever in this particular incident »). Fin août, il signale qu'une enquête interne menée par John Dean, conseiller juridique du président a démontré qu'aucun employé de la Maison-Blanche n'est impliqué dans la tentative de cambriolage, mais cette déclaration, comme la précédente, est une invention mensongère. Bien que le Parti démocrate essaie d'en faire un argument de campagne, l'affaire intéresse très peu l'opinion publique pendant les mois qui suivent, et seuls quelques journaux en font le compte-rendu. Lors de l'élection présidentielle de novembre 1972, Richard Nixon, qui se pose en homme d'État au-dessus de la mêlée et sur le point de conclure la paix au Viêt Nam, remporte contre le démocrate George McGovern la deuxième plus écrasante victoire électorale de toute l'histoire des États-Unis, remportant 47 millions de voix contre 29. Toutefois, les républicains ne remportent pas les élections législatives, et les démocrates sont toujours majoritaires au Sénat et à la Chambre des représentants. 
 

John Ehrlichman et Howard Hunt
John Ehrlichman et Howard Hunt

John Ehrlichman et Howard Hunt

L'enquête du Washington Post

Le Washington Post est l'un des rares journaux à suivre le déroulement de l'enquête sur le cambriolage. Au cours de l'enquête, le New York Times lui emboîte le pas. Le rédacteur en chef du Washington Post, Benjamin Bradlee, met sur cette affaire deux jeunes journalistes à temps plein : Bob Woodward, ancien officier de l'US Navy jusqu'en 1970, et Carl Bernstein, qui a néanmoins déjà douze ans de journalisme dans la presse écrite derrière lui. Intrigués par de nombreux éléments, ces derniers démêlent un écheveau compliqué dont tous les fils conduisent à la Maison-Blanche à travers le Comité pour la réélection du président. 

Ils utilisent beaucoup le téléphone, n'hésitent pas à contacter des centaines d'interlocuteurs pour recouper leurs informations, suivant des pistes apparemment non explorées par la justice. Dès le début de l'affaire, Woodward reçoit des informations essentielles de la part de son informateur au FBI, surnommé « Gorge profonde » (Deep throat), Mark Felt. Prenant des précautions extrêmes pour rencontrer Woodward, il l'aide à décrypter les rôles des protagonistes et les enjeux, d'une façon parfois sibylline. Gorge profonde indique les éléments à creuser, mais oriente les journalistes plus qu'il ne les guide, par exemple sur la piste de l'argent, résumé par cette formule : « Suivez l'argent » (« Follow the money »). Ce n'est qu'en 2005, un peu avant sa mort, que Mark Felt, no 2 du FBI au moment des faits, révèlera être ce mystérieux informateur.

Rapidement, des sources policières les informent que les hommes arrêtés au Watergate venaient de Miami, étaient équipés pour mener une opération d'espionnage et disposaient de milliers de dollars en cash. Les journalistes ne se contentent donc pas des explications de la Maison-Blanche, selon laquelle cet incident est « une tentative de cambriolage de troisième catégorie ». Dès le lendemain de l'arrestation, Woodward découvre les liens entre les cambrioleurs, Hunt, la CIA et l'administration Nixon : un coup de fil à la Maison-Blanche lui apprend que Hunt a travaillé pour Charles Colson, conseiller spécial du président. Dans les jours qui suivent, Woodward et Bernstein apprennent que trois des hommes arrêtés étaient à Washington trois semaines plus tôt lorsque les bureaux d'avocats démocrates de renom ont été cambriolés, que McCord avait fait une demande de carte de presse universitaire donnant accès à la convention démocrate, que Hunt a créé 150 comités électoraux fantômes pour canaliser des millions de dollars de contributions secrètes, et d'autres faits troublants.

Alors que l'enquête semble piétiner courant juillet, le New York Times publie un article affirmant que l'un des cambrioleurs, Bernard Barker, a téléphoné plusieurs fois à Gordon Liddy la veille de l'effraction au Watergate. Bernstein se fait confirmer cette information par un de ses contacts à la compagnie de téléphone Bell, qui lui indique que le registre des appels a été réquisitionné par le procureur local de Miami, qui mène sa propre enquête pour savoir si les cambrioleurs ont contrevenu aux lois de l'État de Floride. En appelant ce dernier, il apprend que plus de 100 000 dollars provenant d'une banque mexicaine ont transité par le compte bancaire de Barker à Miami. Le Times sort cette information alors que Bernstein se rend à Miami pour approfondir son investigation. Les éléments qu'il recueille sur place lui permettent de savoir que l'un des chèques déposé sur le compte de Barker a été signé par l'un des dirigeants de l'équipe de campagne de Nixon en 1968. Le Washington Post fait part de ces découvertes dans son édition du 1er août en ajoutant, après avoir appelé l'émetteur du chèque, que celui-ci a été remis à Maurice Stans, ancien secrétaire du Commerce, et directeur financier du CRP.

Peu après l'inculpation, le 15 septembre, des cambrioleurs, de Hunt et de Liddy, le Washington Post soutient dans un article : « En dépit de tous les efforts de l'administration et du comité de campagne de Nixon pour accumuler les couvercles sur ce tas de saletés, toute cette affaire pue. » Woodward et Bernstein essaient d'en savoir plus notamment auprès de divers employés du CRP, malgré leurs réticences à parler. Les deux journalistes ont élargi l'angle de leurs recherches en considérant que le Watergate n'est qu'une opération clandestine parmi d'autres. Le 29 septembre, ils écrivent que Mitchell, lorsqu'il était attorney general, contrôlait un fond secret dédié au financement d'opérations contre les démocrates. Le 10 octobre, ils citent un rapport du FBI, selon lequel le Watergate fait partie « d'une campagne massive d'espionnage et de sabotage politique dirigée par des hauts-fonctionnaires de la Maison-Blanche et du CRP ». En outre, les journalistes indiquent que le budget de ces opérations était contrôlé par Mitchell et ses subordonnés.

Six jours plus tard, le Washington Post poursuit ses révélations en affirmant que Herb Kalmbach, l'avocat personnel de Richard Nixon, a financé plusieurs opérations d'espionnage et de sabotage contre des candidats démocrates. Par ailleurs, écrivent les journalistes, Donald Segretti, un jeune avocat californien qui a participé à ces opérations, a avoué aux enquêteurs qu'il en faisait le rapport aux assistants de Bob Haldeman, chef de cabinet de la Maison-Blanche. Bernstein a appris que Segretti menait entre 1971 et 1972 des actions consistant à infiltrer et désorganiser le camp démocrate en diffusant de fausses nouvelles, et qu'il est à l'origine de la Canuck Letter qui coûta à Edmund Muskie l'investiture démocrate.

Le 25 octobre, c'est au tour de Haldeman d'être cité comme utilisateur de fonds secrets au nom du président pour organiser des activités illégales. Toutefois, bien que cette assertion soit confirmée plus tard, elle est prématurée à ce moment-là, aucune déposition dans l'enquête en cours n'ayant formellement mise en cause Haldeman. Le Washington Post essuie une avalanche d'attaques verbales féroces de la part des partisans de Nixon. Le porte-parole de la Maison-Blanche Ron Ziegler qualifie les enquêtes de Woodward et Bernstein de « journalisme de camelote », et accuse le journal de « tentative d'assassinat politique ».

Malgré tout, Woodward et Bernstein (surnommés Woodstein), à force d'opiniâtreté, suivis par d'autres confrères, parviennent à éclairer l'affaire, avant qu'elle soit traitée par la justice américaine, puis par une commission d'enquête sénatoriale indépendante. C'est l'un des cas les plus évidents, dans l'histoire américaine, de l'influence du « quatrième pouvoir », et une référence pour le journalisme d'investigation. En 1973, Woodward et Bernstein recevront le prix Pulitzer pour leurs investigations sur l'affaire du Watergate. Mais pour l'heure, en cette fin d'année 1972, ces révélations n'ont pas ou peu d'écho, et n'empêchent nullement la réélection triomphale de Nixon en novembre. Cependant, la presse nationale est bien plus critique envers Nixon lorsque, peu après son élection, des fuites indiquent que ce dernier a pour projet de réformer radicalement l'administration et le fonctionnement du Congrès, ce qui aurait pour conséquence un affermissement du pouvoir de l'exécutif aux dépens du législatif. En décembre, alors que les négociations à Paris avec les Nord-Vietnamiens piétinent, les bombardements massifs de Hanoi et Haiphong, qualifiés de « tactique de l'âge de pierre », suscitent également de vives réprobations.

L’influence du Washington Post

L’historien expert de l’affaire du Watergate, Stanley Kutler, estime que seulement 15 journalistes ont travaillé exclusivement sur le scandale du Watergate alors qu’il y a plus de 430 journalistes à Washington à cette époque [Feldstein, 2004]. De plus, une analyse conduite par le professeur Liebovich de l’université de l’Illinois a permis de déterminer que six mois après l’entrée par effraction dans les bureaux démocrates, le Washington Post a publié plus de 200 articles sur le scandale du Watergate [Feldstein, 2004]. Liebovich indique que le New York Times, un des journaux qui rivalisent avec le Washington Post, n’en a publié qu’une centaine à cette époque. De plus, Liebovich révèle que cette affaire fait souvent la une du Post alors qu’on n’en parle que très peu dans les autres journaux. Le manque de couverture médiatique du scandale du Watergate dans les autres journaux peut s’expliquer ainsi : à cette époque, les articles du Post sont plus souvent de nature inquisitrice, ce qui permet de révéler les affaires secrètes de l’administration présidentielle. 

Ceci révèle [Feldstein, 2004]  que le Post jouit d’une plus grande autonomie et d’une plus grande liberté que les journaux concurrents, car les articles publiés indiquent qu’il y a une plus grande [Feldstein, 2004] indépendance vis-à-vis du pouvoir politique et qu’à cette époque, le Post est un journal qui n’est pas effrayé des entités politiques comme le Président Richard Nixon [Feldstein, 2004] . Le New York Times préfère donc se concentrer sur les faits divers et par conséquent, se protéger des répercussions que peut engendrer une attaque sur le Président Nixon [Feldstein, 2004] . Il pouvait retarder le renouvellement des licences de station de télévision. Ceci montre l’étendue de son pouvoir. De plus, bien qu’il soit important de noter que de plus petits journaux comme le L.A Times, tentent de diffuser le scandale du Watergate, ces journaux n’ont pas le même niveau d’influence que le Washington Post et ne captivent pas autant de lecteurs que le Post [Feldstein, 2004] . Par conséquent, l’attention du public n’est pas aussi grande que celle dont bénéficie le Post. Marvin Kalb, correspondant pour CBC News pendant 30 ans à Washington, ajoute que le Washington Post est le cœur et l’âme du journalisme pour plusieurs millions de citoyens américains. Ceci révèle que le Post est comme un trésor national pour ces individus [Feldstein, 2004]. 

L’influence de Nixon

L’administration de Nixon aurait menacé les journalistes du Washington Post [Feldstein, 2004] . Ces attaques allaient jusqu’à toucher la vie personnelle de ces journalistes. En effet, certaines intimidations faisaient allusion à l’orientation sexuelle de ces journalistes. Un an après la démission du Président Nixon, il a été confirmé qu’il avait ordonné à un de ses employés de faire passer le journaliste Jack Anderson comme homosexuel [Feldstein, 2004] et que deux des employés dans son administration avaient tenté de trouver un moyen dans le but d’emprisonner un autre journaliste. Nixon employait donc des techniques d’intimidation afin d’essayer de contrôler la presse et ainsi conserver une image positive dans les médias. De plus, il a mis sur écoute plusieurs journalistes en plus de vérifier leurs déclarations de revenus afin de pouvoir les déstabiliser. 

Plus de 50 journalistes, dont Marvin Kalb, correspondant pour CBC News pendant 30 ans à Washington, étaient sur une liste noire qui les déclarait comme des ennemis de la Maison-Blanche. Le but de cette liste, selon les experts de la science politique, était de voir comment Nixon pouvait utiliser la machine fédérale afin de ruiner la crédibilité de ces personnes et de rendre leurs vies plus difficiles. Ces personnes étaient souvent des critiques virulents du Président Nixon, en plus d’être des adversaires politiques. Cette liste confirme que l’administration Nixon utilisait la présidence à des fins malhonnêtes et politiques. Par exemple, Nixon pouvait exercer des pressions sur des médias qui lui étaient défavorables. Il pouvait ainsi retarder le renouvellement des licences de station de télévision afin d’obtenir leur conformité et contrôler l’image de son administration [Berger & Tausanovitch, 2018] 

L’influence du Watergate sur le journalisme

Quinze journalistes ont travaillé exclusivement sur le scandale du Watergate entre 1972 et 1974. Lorsque le Congrès américain a commencé à découvrir des preuves qui confirmaient l’effraction dans les bureaux démocrates, beaucoup plus de journaux ont commencé à en parler. Cependant, plusieurs de ces journalistes ont regretté de ne pas avoir écrit ou fait allusion au scandale du Watergate dans les médias. Ceci a donc amené à une couverture médiatique beaucoup plus agressive de la Maison-Blanche qu’auparavant. La relation entre les acteurs politiques et les médias n’est donc plus la même. Lorsque des journalistes veulent une information, ils hésitent beaucoup moins à soutirer de l’information parce qu’ils ne veulent pas faire la même erreur que leurs prédécesseurs trente ans auparavant. 

Ainsi, après la démission de Nixon, l'organisation à but non lucratif Reporters and Editors, fondée un an après la démission de Nixon, est passée de quelques journalistes à 5 000 membres qui reçoivent régulièrement une formation aux techniques d’enquête et utilisent des bases de données informatiques pour travailler sous couverture [Feldstein, 2004]. Le niveau de confiance accordé aux médias par les politiciens est donc relativement bas. Les informations sensibles sont abordées derrière les portes closes afin que les acteurs politiques puissent avoir un meilleur contrôle sur l’information. L’affaire du Watergate a donc permis une approche plus critique au journalisme d’enquête, mais elle a été instrumentale dans la dégradation des relations entre les médias et les entités politiques. 

La Justice et le Congrès s'impliquent

Le procès des cambrioleurs

L'ouverture du procès des sept inculpés a été fixée au 8 janvier 1973. Entre-temps, en décembre, Hugh Sloan, trésorier du Comité pour la réélection du président, a publiquement confirmé le lien entre les contributions illégales et la tentative de cambriolage du Watergate, tandis que le Washington Post a publié l'interview d'une ancienne secrétaire de la Maison-Blanche révélant l'existence de ce que l'on appellera plus tard le « groupe des plombiers » (car ils doivent colmater les fuites), une unité chargée d'opérations clandestines pour le compte de la présidence, et auxquels appartiennent Howard Hunt et Gordon Liddy. Le juge du district de Columbia, John Sirica, réputé républicain et sévère, préside le procès des cinq cambrioleurs, ainsi que celui de leurs chefs, Hunt et Liddy. Ce que ne savent pas le jury et la presse, c'est qu'ils ont convenu, avec John Dean et Charles Colson, conseillers de Nixon, de plaider coupables, afin de couper court à un procès potentiellement explosif. 

En contrepartie, ils reçoivent la promesse de compensations financières et d'une amnistie. Néanmoins, Hunt et McCord montrent des signes de fébrilité, le premier reprochant à Colson de ne pas procurer un soutien financier suffisant, et le second supportant mal l'idée d'aller en prison alors que les vrais responsables ne sont pas inquiétés. Hunt, Barker, Sturgis, González et Martínez plaident coupables et sont libérés sous caution. Le procès se poursuit avec Liddy et McCord, mais ceux-ci restent rigoureusement mutiques. Le 30 janvier, le jury les reconnaît coupables et ils sont à leur tour libérés sous caution en attendant l'audience de condamnation fixée au 23 mars. Irrité par l'attitude des inculpés, le juge Sirica commente : « Je n'ai toujours pas la conviction que les faits pertinents qui auraient pu être rassemblés ont été soumis au jury. ».

Une semaine auparavant, l'accord de cessez-le-feu au Viêt Nam avait enfin été signé à Paris. Nixon est alors au faîte de sa popularité. Mais bientôt, un coup de tonnerre va marquer le tournant de l'affaire: celle de sa transformation en scandale national. Car finalement, l'un des accusés, James McCord, écrit au juge Sirica une lettre dans laquelle il affirme s'être parjuré devant le tribunal, à cause de pressions émanant de la Maison-Blanche, et indique que de hauts responsables sont impliqués. Sirica rend publique cette lettre le jour de l'audience du 23 mars. Le juge disjoint son cas de celui des autres inculpés auxquels il inflige des peines très lourdes (mais non définitives) : 35 ans de prison pour Hunt, 20 ans pour Liddy, 4 ans pour les autres. Il s'agit clairement de les inciter à parler en échange de condamnations plus légères. « Si vous décidez de parler librement, j'en tiendrai compte en fixant la peine qui sera finalement imposée à chacun de vous », leur dit-il. 

La commission d'enquête sénatoriale

Dès la mi-janvier 1973, sur proposition de Ted Kennedy, la majorité démocrate du Sénat décide de créer une commission d'enquête parlementaire sur les abus commis par les républicains lors de la campagne électorale de 1972 (une loi règlementant ces financements avait été adoptée en 1971). La commission sénatoriale, dirigée par Sam Ervin, sénateur démocrate de Caroline du Nord, est mise en place le 7 février sous le nom de Select Committee on Presidential Campaign Activities, avec les démocrates Herman Talmadge (Géorgie), Joseph Montoya (Nouveau-Mexique), Daniel Inouye (Hawaï), et les républicains Howard Baker (Tennessee), Edward Gurney (Floride), et Lowell Weicker (Connecticut). Ils sont assistés par les conseillers Sam Dash (démocrate) et Fred Thompson (républicain). La commission d'enquête sénatoriale peut mettre en œuvre des subpoena, c'est-à-dire des citations à comparaître, qui peuvent éventuellement déboucher sur des poursuites par une juridiction en cas de parjure devant la commission d'enquête, ou si un quelconque acte illégal est révélé. Elle peut également exercer un droit de réquisition pour obtenir des dossiers et des documents. Les premières audiences commencent le 17 mars 1973.

Bien qu'il se dise prêt à coopérer, Nixon ne tarde pas, au nom de la séparation des pouvoirs et de la protection de la sécurité nationale, à opposer à la commission sénatoriale le « privilège de l'exécutif ». En clair, il se réserve le droit de refuser l'autorisation d'interroger tel ou tel membre de la Maison-Blanche. Cette conception des principes constitutionnels annonce un bras de fer entre la présidence et le Congrès. Le 12 mars, Nixon déclare qu'il n'a pas d'explication à donner quant à l'utilisation de ce privilège. Sam Ervin rétorque aussitôt qu'il n'hésitera pas à demander l'arrestation pour outrage au Congrès de tout membre de la Maison-Blanche qui refuserait de comparaître devant la commission, et il ajoute : « Je maintiens que ce privilège ne peut être invoqué pour couvrir des méfaits ». Les grands médias abondent dans son sens. Lors de la conférence de presse du 15 mars, pour la première fois, Nixon est assailli de questions sur le Watergate, mais il campe sur ses positions.

Parallèlement, à partir du 28 février, le Sénat auditionne le directeur du FBI Patrick Gray, qui depuis le décès d'Edgar Hoover en mai 1972, n'a pas été confirmé définitivement à son poste comme le souhaite Nixon. Pour cela, son passage devant la commission judiciaire du Sénat (distincte de celle qui enquête sur le Watergate) est obligatoire, et les sénateurs l'attendent au tournant à propos de la façon dont le FBI a mené l'enquête sur le Watergate. Dès la première audition, Gray admet spontanément avoir transmis 82 procès-verbaux d'enquête à John Dean, le conseiller juridique du président. Par ailleurs, le 6 février, Gray fournit aux sénateurs des documents qui confirment les thèses du Washington Post sur la rémunération par Herb Kalmbach des opérations de sabotage politique de Donald Segretti. Au cours des quatre semaines d'audition, Gray lâche d'autres informations embarrassantes, comme le fait que Dean était présent lors des interrogatoires de membres du CRP, ou encore qu'il a probablement menti au FBI en affirmant que Hunt n'avait jamais eu de bureau à la Maison-Blanche.

Les sénateurs démocrates s'inquiètent de l'indépendance du FBI, et le démocrate Robert Byrd va jusqu'à déclarer : « La politisation du FBI équivaut à organiser une Gestapo américaine ». La commission sénatoriale souhaite en conséquence interroger John Dean, mais Nixon s'y oppose au nom du privilège de l'exécutif. En réponse, les sénateurs, décident de ne pas se prononcer sur la nomination de Gray tant que Dean n'a pas comparu devant eux. Nixon renonce alors à la nomination de Gray. Le 28 mars, James McCord est auditionné à huis clos par la commission sénatoriale sur le Watergate. Il en ressort la confirmation que le Watergate n'était qu'un élément d'une vaste opération d'espionnage politique dirigé depuis la Maison-Blanche. Quelques jours plus tard, Bob Haldeman est mis en cause. Des leaders républicains, comme Barry Goldwater, George H. W. Bush ou Gerald Ford, commencent à exprimer publiquement leur inquiétude. 

Révélations et démissions en cascade

La Commission sénatoriale parvient, au cours d'une instruction qui dure près d'un an et demi (mars 1973-juillet 1974) à la conclusion que certains proches de Richard Nixon ont été coupables d'obstructions à la justice, faux témoignages, écoutes clandestines (dont le but était l'espionnage d'adversaires politiques ou de connaître l'origine et le contenu d'éventuelles fuites), détournements de fonds, etc. L'enquête démontre que ce type de pratiques, qualifiées de dirty tricks (« sales ruses ») ou mindfucking (« baiser les esprits »), ne s'est pas résumé à des cas isolés et a été organisé en système. Au cours de l'enquête, trois témoignages successifs sont des grands tournants du scandale, de véritables bombes. Le premier a été celui de James McCord, le cambrioleur et ancien de la CIA, qui a révélé l'existence d'une équipe d'espions au service de la Maison-Blanche. Le deuxième est celui de John Dean, le conseiller juridique de la présidence, qui révèle, en juin, que les conspirations se sont tramées dans le Bureau ovale. Le troisième est celui d'Alexander Butterfield, haut fonctionnaire de la Maison-Blanche, qui révèle en juillet qu'un système d'écoute secret pourrait permettre d'en savoir plus. 

Les responsables se mettent à table

Le 14 avril, John Dean et Jeb Magruder commencent à parler devant le grand jury fédéral, dans le cadre du procès des cambrioleurs. Leurs déclarations sont compromettantes pour John Mitchell (ancien président du CRP), Bob Haldeman (chef de cabinet de Nixon) et John Ehrlichman (conseiller aux affaires intérieures de Nixon). L'étau se resserre et la tension ne cesse de monter à la Maison-Blanche, où les informations sur le procès remontent via l'attorney general Richard Kleindienst. Nixon hésite sur la stratégie à adopter et sur les personnes qu'il convient de sacrifier pour éviter que la situation n'empire ; il s'empêtre de plus en plus dans les contradictions de ses mensonges. Le 17 avril, il consent enfin à ce que ses conseillers puissent être auditionnés par la commission sénatoriale sur le Watergate. Dean envoie alors un communiqué de presse de son propre chef : « Je ne veux pas devenir le bouc émissaire de l'affaire du Watergate », écrit-il.

Dans les coulisses, Nixon avait tenté de faire rédiger par Dean un pseudo-rapport de l'enquête interne que le président avait évoqué mais qui n'avait jamais existé, ce qui aurait compromis plus gravement son conseiller juridique. Howard Hunt se met lui aussi à parler. Il raconte ainsi que la première « équipe de plombiers » de la Maison-Blanche (dirigée par Egil Krogh, un ancien assistant d'Ehrlichman), a cambriolé, en septembre 1971, le bureau du psychiatre de Daniel Ellsberg. Ce dernier est alors en cours de jugement à Los Angeles, accusé par le gouvernement de vol et de conspiration dans l'affaire des Pentagon Papers. Ces éléments sont portés à la connaissance de la défense d'Ellsberg le 26 avril. Plus tard, le FBI admet que l'inculpation d'Ellsberg a pu être obtenue grâce à des écoutes téléphoniques illégales. 

Le juge de Los Angeles estime que la violation des droits du prévenu rend impossible la poursuite du procès, et toutes les charges contre Ellsberg sont abandonnées le 11 mai. Les enquêteurs parviennent par ailleurs à déterminer que la première « équipe des plombiers » a été, lors de l'accident de Chappaquidick en 1969, immédiatement dépêchée sur place pour enquêter sur les déboires de Ted Kennedy. Le 27 avril, le directeur du FBI par intérim Patrick Gray démissionne, après avoir admis qu'il a détruit des documents compromettants provenant du coffre-fort de Howard Hunt à la Maison-Blanche, qui lui ont été remis par John Dean peu après l'arrestation du Watergate. D'après lui, ces documents comprenaient de faux câbles fabriqués par le conseiller spécial Charles Colson, destinés à faire croire à la complicité de John Kennedy dans l'assassinat en 1963 du président sud-vietnamien Ngô Đình Diệm. 

La garde rapprochée tombe

Le 30 avril, Bob Haldeman et John Ehrlichman démissionnent, à la demande du président. Ils étaient surnommés ensemble « le mur de Berlin », à cause de leur tendance à faire barrage autour du président en écartant des collaborateurs ou visiteurs. Ils étaient les deux principaux conseillers de Nixon ; Haldeman était son collaborateur depuis 1952 et aime à dire de lui-même qu'il est « le salopard du président » (« the President's son of a bitch »). Le même jour, l'attorney general Richard Kleindienst démissionne également, à cause de ses liens personnels avec certains acteurs impliqués dans l'affaire, et est remplacé par le secrétaire à la Défense Elliot Richardson. Le soir-même, dans un discours à la télévision, Nixon assure que toute la lumière sera faite sur l'affaire du Watergate, et que la loi sera modifiée pour prévenir tout abus dans le financement des campagnes électorales. Il fait l'éloge de Haldeman et Ehrlichman, mais n'en dit pas autant sur John Dean, dont il annonce la démission sans que l'intéressé n'ait été mis au courant.

Le lendemain, le porte-parole de la Maison-Blanche, Ron Ziegler, présente ses excuses au Washington Post, à Woodward et à Bernstein, en reconnaissant ses « emportements dans [ses] commentaires » à leur égard les mois précédents. En dépit de ces gestes de contrition, l'intervention télévisée du président n'a pas eu l'effet escompté. Pour la première fois, des voix commencent à évoquer l'éventualité de l'impeachment, la procédure de destitution du président, qui depuis janvier a perdu 20 points dans les sondages. Dans les jours qui suivent, les révélations s'enchaînent devant la commission sénatoriale sur le Watergate. Richard Helms, ancien directeur de la CIA jusqu'en février 1973, raconte comment Haldeman et Ehrlichman ont exercé des pressions en juin 1972 pour que la CIA incite le FBI à arrêter l'enquête sur la tentative de cambriolage, ce en quoi Helms s'est montré réticent. D'autres dirigeants de la CIA expliquent qu'Ehrlichman a demandé l'assistance technique de la CIA pour certains coups de l'« équipe des plombiers ».

Herb Kalmbach, l'avocat de Nixon, reconnaît avoir détruit toute trace de contributions de campagne irrégulières pour un montant de 20 millions de dollars. Hugh Sloan, l'ancien trésorier du Comité pour la réélection du président, avoue pour sa part avoir effacé les preuves de 2 millions de dollars de contributions en liquide destinés à financer des opérations clandestines. Pendant ce temps, à New York, John Mitchell et Maurice Stans, le principal collecteur de fonds pour Nixon, sont inculpés devant un jury fédéral, accusés de fausses déclarations dans une enquête sur les relations financières du CRP avec Robert Vesco, homme d'affaires véreux et fugitif au Costa Rica.

De son côté, John Dean remet au juge John Sirica des documents confidentiels, dont une copie du plan Huston. Ce plan avait été conçu en 1970 par Tom Huston, un jeune militant conservateur qui avait été chargé, par Haldeman et Ehrlichman, d'animer, à la Maison-Blanche, un Comité de coordination de la Sécurité. Huston proposait un plan de lutte contre les mouvements dissidents, par des pratiques d'espionnage intérieur sans s'encombrer de mandats de la Justice. Ces méthodes incluaient la surveillance électronique, l'ouverture du courrier, les effractions, le vol de documents, etc. Face aux objections du FBI, et en particulier de John Edgar Hoover, le plan n'a pas été adopté officiellement mais néanmoins appliqué en pratique. Cette coopération de Dean avec la Justice est considérée à la Maison-Blanche comme une véritable trahison. 

Les dispositifs de l'accusation prennent de l'ampleur

À partir du 17 mai, les audiences de la commission sénatoriale sur le Watergate se déroulent en public, et sont retransmises par la télévision en direct dans des dizaines de millions de foyers américains sous l'appellation de Watergate Hearings. L'opinion publique commence alors à se passionner pour les multiples rebondissements qui se succèdent et qui révèlent un aspect inconnu des pratiques de l'institution suprême considérée jusqu'alors avec une certaine révérence. Le président de la commission Sam Ervin devient rapidement un personnage populaire par sa façon rusée d'acculer les témoins dans leurs retranchements, et de déjouer les manœuvres de leurs avocats.

Le 18 mai, l'attorney general fraîchement promu Elliot Richardson, malgré les réticences de Nixon, nomme un procureur spécial indépendant pour enquêter sur le Watergate. Archibald Cox, ancien no 3 du département de la Justice sous Kennedy, accepte ce poste le 18 mai 1973. Sa mission inclut les enquêtes sur l'affaire du Watergate et les tentatives pour l'étouffer (le cover up), sur l'ensemble des activités de l'« équipe des plombiers », et sur le financement du Comité pour la réélection du président.

Nixon tente désespérément de redorer son image par une campagne de communication. Le 22 mai, il fait distribuer une déclaration dans laquelle il tente de justifier les activités illégales qui ont été commises en son nom, en affirmant qu'elles l'ont été à son insu, qu'il s'agissait de lutter contre le climat insurrectionnel et contre les fuites menaçant la sécurité nationale. Deux jours plus tard, il préside une gigantesque cérémonie en l'honneur des prisonniers de guerre rentrés du Nord-Viêt Nam. Il souhaite également se défendre en accusant les démocrates d'avoir fait pire quand ils étaient au pouvoir, mais ses nouveaux conseillers sont moins réceptifs que leurs prédécesseurs à ce type de méthode. 

John Dean charge le président

Le 3 juin, le Washington Post rapporte que John Dean a l'intention de témoigner sous serment devant la commission Ervin. Outre les membres de l'administration Nixon (Mitchell, Haldeman, Ehrlichman, Colson), il mettra directement en cause le président. Effectivement, les jours suivants, Dean dit devant les caméras des Watergate Hearings que plusieurs réunions ont eu lieu entre Nixon, Haldeman et Ehrlichman, pour gérer l'étouffement de l'affaire du Watergate. Ils ont ainsi discuté des sommes devant être payées pour inciter au silence les « plombiers » arrêtés, et de la possibilité de leur promettre un pardon présidentiel après leur condamnation. De plus, Dean affirme que le président a voulu lui faire signer une lettre de démission dans laquelle il aurait reconnu sa responsabilité dans ces agissements.

John Dean transmet également la copie d'une liste noire d'ennemis, compilée par Charles Colson, conseiller spécial du président, qui a déjà démissionné, plus discrètement, le 10 mars. Cette liste informelle mise à jour régulièrement regroupait le nom de plus de 200 personnalités et organisations américaines considérées comme des adversaires politiques auxquels un traitement particulier devait être réservé. Même si aucun cas concret de persécution n'a été confirmé, cette liste a donné lieu à des soupçons d'utilisation irrégulières des services fiscaux et des écoutes téléphoniques dans le but d'exercer une rétorsion.

Publiée par le New York Times le 28 juin, la liste d'ennemis comprend les noms d'hommes politiques tels que les sénateurs Ted Kennedy, Edmund Muskie, George McGovern, Walter Mondale, J. William Fulbright, William Proxmire, les douze membres afro-américains de la Chambre des représentants, les anciens ministres Robert McNamara et Ramsey Clark, ou encore Eugene McCarthy, Sargent Shriver, Ted Sorensen, George Wallace, le maire de New York John Lindsay… On y trouve également plusieurs dizaines de journalistes, des hommes d'affaires et contributeurs financiers importants du Parti démocrate, des dirigeants syndicaux, des militants des droits civiques (Ralph Abernathy, Bayard Rustin), plusieurs intellectuels et universitaires (Noam Chomsky, John Kenneth Galbraith, Arthur Schlesinger, McGeorge Bundy), des célébrités du monde du spectacle (Bill Cosby, Jane Fonda, Steve McQueen, Paul Newman, Gregory Peck, Barbra Streisand), et même un joueur de football américain (Joe Namath).

L'auteur de la liste, Charles Colson, est aussi accusé par John Dean d'avoir proposé le projet de placer une bombe incendiaire dans les locaux de la Brookings Institution, un think tank proche des démocrates cité dans la liste noire, pour camoufler le vol de documents sensibles. Le 13 juin, le Washington Post révèle que la commission sénatoriale est en possession d'un mémo daté de 1971, envoyé par l'ex-employé de la Maison-Blanche Egil Krogh à John Ehrlichman, prouvant que ce dernier était le commanditaire du cambriolage du psychiatre de Daniel Ellsberg. À la suite des confessions de John Dean, la commission sénatoriale réclame l'audition du président, et que des documents de la Maison-Blanche lui soient transmis, ce que refuse Nixon le 6 juillet. Faute de preuves sur l'implication directe de ce dernier, les sénateurs doivent se contenter, provisoirement, de la parole de Dean contre celle du président. 

Les enregistrements de la Maison-Blanche

Le 16 juillet 1973, Alexander Butterfield, directeur de la Federal Aviation Administration et ancien adjoint de Bob Haldeman, confesse en huis clos aux sénateurs, qui le pressent de questions sur la méthode de prise de notes à la Maison-Blanche, qu'un système d'écoute sophistiqué permet d'enregistrer et d'archiver toutes les conversations à l'insu des interlocuteurs de Nixon (Haldeman était l'un des rares au courant). La méthode était déjà pratiquée sous les administrations précédentes, mais à une échelle beaucoup plus réduite. Nixon se justifiera en disant vouloir léguer une importante documentation sur sa présidence en ayant en tête la trace qu'il laissera dans l'Histoire.

Cette information permet d'envisager la confirmation ou l'infirmation des allégations de John Dean, et donc de l'implication du président et de ses collaborateurs dans l'affaire du Watergate, voire la divulgation d'autres secrets. Butterfield répète sa déclaration devant les caméras des Watergate Hearings trois jours plus tard. L'enjeu central est désormais la restitution des bandes magnétiques de ces enregistrements aux enquêteurs, ce à quoi va s'opposer opiniâtrement le président, qui ne réagit pas immédiatement puisqu'il est à ce moment-là hospitalisé pour une pneumonie. 

Alexander Butterfield

Alexander Butterfield

Le bras de fer et le massacre du samedi soir

Dans les jours qui suivent le témoignage de Butterfield, le président de la commission Sam Ervin, le procureur spécial indépendant Archibald Cox, et le juge fédéral John Sirica demandent tour à tour à Nixon de donner des instructions pour que les enregistrements leur soient remis. Nixon refuse, en invoquant de nouveau le « privilège de l'exécutif ». Il fait savoir que les bandes sont sous son contrôle personnel et y resteront, et proclame qu'il « n'a de comptes à rendre qu'à la nation et non aux tribunaux ». Les procédures judiciaires d'injonctions à remettre les bandes et les appels des avocats du président se multiplient dans la confusion pendant des mois. Cependant, Nixon continue de dégringoler dans les sondages et les relations avec les journalistes sont de plus en plus tendues lors des conférences de presse.

En octobre, la cour d'appel de Washington finit par ordonner à Nixon, sous peine de poursuites, de remettre les bandes au juge Sirica. Il revient à ce dernier de déterminer quelles bandes peuvent être couvertes par le « privilège de l'exécutif » et lesquelles doivent être remises au procureur Archibald Cox, qui est devenu la bête noire de Nixon. Conforté par ses collaborateurs et avocats dans l'idée que la divulgation du contenu des bandes serait dévastateur, Nixon cherche toujours un moyen de se soustraire à ses obligations, prétextant que des secrets d'État internationaux sont mêlés aux conversations ou que cela serait préjudiciable à la fonction présidentielle. Le 19 octobre, il propose que John C. Stennis, un sénateur démocrate qui pourrait avoir accès aux enregistrements, rédige et remette des résumés, mais Cox rejette ce compromis.

Le président, qui au même moment doit gérer la position des États-Unis dans la guerre du Kippour, décide de répondre par la démonstration de son autorité. Il demande au procureur général Elliot Richardson de destituer Cox. Richardson refuse, de même que son second, le procureur général adjoint William Ruckelshaus. Ils sont tous deux forcés à démissionner le 20 octobre 1973, et c'est le no 3 du département de la Justice, l'avocat général Robert Bork, qui destitue Cox et interrompt les travaux de son équipe88. Cet épisode, connu sous le nom de « massacre du samedi soir », provoque une profonde indignation dans l'opinion publique américaine. Certains commentateurs parlent alors de « dictature » et de « tyrannie », voire de « folie ». Au même moment se déroule la première manœuvre parlementaire visant à destituer le président : 80 membres de la Chambre des représentants déposent plusieurs résolutions dans ce sens.

Confronté à cette réprobation générale, Nixon recule. D'abord, il se dit prêt à transmettre à Sirica les enregistrements qu'il avait réclamés. Ensuite, il annonce la nomination d'un nouveau procureur spécial indépendant, assurant que celui-ci bénéficiera de la coopération de la présidence. Ce sera Leon Jaworski, avocat texan reconnu et proche de l'ancien président Johnson. Dans la foulée, Nixon fait enfin remettre à Sirica sept enregistrements demandés. 

Le trou de 18 minutes

Les enregistrements demandés par Sirica correspondent, selon les témoignages précédemment recueillis, à des conversations qui se sont déroulées à des moments importants dans la chronologie de l'affaire. Seulement, le juge signale, le 21 novembre, que, dans l'une des bandes magnétiques remise par l'administration présidentielle, il y a un trou d'un peu plus de 18 minutes. Cette partie a apparemment été effacée. Or, elle est datée du 20 juin 1972, soit trois jours après la tentative de cambriolage au Watergate, et concerne une conversation entre le président et son chef de cabinet Bob Haldeman. Le juge décide de nommer un comité de six experts pour « étudier l'authenticité et l'intégrité des bandes ». La secrétaire de Nixon, Rose Mary Woods, a témoigné qu'il s'agissait d'une erreur de manipulation. Mais le comité d'experts conclut le 10 janvier 1974 à un effacement délibéré. 

L'obstination de Jaworski

En février, la commission sénatoriale sur le Watergate en a terminé avec les auditions publiques, et se consacre désormais à la rédaction de son rapport final. Le relais est pris par la commission judiciaire de la Chambre des Représentants. La première étape vers la destitution du président a en effet été franchie le 30 octobre 1973 : la Chambre a conféré au président de cette commission, le démocrate Peter Rodino, la mission d'instruire l'affaire en vue du procès devant se dérouler devant le Sénat, comme le veut la procédure d'impeachment. Celle-ci prévoit un partage des rôles entre les deux composantes du Congrès. Dès lors, le camp démocrate a accentué son offensive politique et médiatique contre Nixon. Ainsi, Ted Kennedy ne se prive pas de mettre publiquement en cause la santé mentale du président, et des rumeurs sur son alcoolisme prennent de l'ampleur.

Par ailleurs, contrariant les calculs de Nixon, le nouveau procureur spécial indépendant Leon Jaworski, qui, prévoyant, avait obtenu de ne pouvoir être destitué qu'avec l'accord du Congrès, s'avère aussi opiniâtre que son prédécesseur. Il réclame à son tour les bandes, 64 d'entre elles précisément. Le nouveau chef de cabinet du Président, Alexander Haig, persuade Nixon de ne pas les détruire, car cela serait considéré comme un aveu de culpabilité. Dans un discours télévisé le 3 février, Jaworski dénonce l'attitude de Nixon, qui lui a signifié qu'il ne remettrait pas de nouvelles bandes.

Dans l'ancien entourage du président, les condamnations et les nouvelles inculpations s'enchaînent, et si les peines ne sont pas plus lourdes, c'est parce que plusieurs inculpés ont négocié afin d'alléger leur peine en échange de nouvelles informations, qui ont suscité à leur tour de nouvelles inculpations. Fin janvier, Egil Krogh, ancien assistant de John Ehrlichman, a été condamné à 6 mois de prison ferme pour son rôle dans le cambriolage du psychiatre de Daniel Ellsberg. En février, Herb Kalmbach, l'ancien avocat de Nixon, a lui aussi été condamné à 6 mois, pour deux affaires de contributions électorales illégales, dont l'une l'avait vu recevoir 100 000 dollars de la part d'un diplomate en échange d'une ambassade prestigieuse. En avril, un autre assistant du président, Dwight Chapin, qui avait recruté Donald Segretti, est à son tour inculpé pour parjure.

Mais surtout, le 1er mars, John Mitchell, Bob Haldeman, John Ehrlichman et Charles Colson sont poursuivis par le grand jury de Washington pour obstruction à la justice, faux témoignage, subornation de témoins et destruction de preuves. Or, les charges retenues contre ses anciens collaborateurs, en particulier celles pesant sur son ex-chef de cabinet Haldeman, impliquent directement Nixon. Ne pouvant inculper le président car cela est la prérogative du Congrès, le juge Sirica fait ostensiblement remettre à la commission judiciaire de la Chambre des Représentants des éléments compromettants pour Nixon

La retranscription des bandes

En avril, la commission judiciaire finit par adresser un ultimatum au président, et menace de le poursuivre pour outrage au Congrès s'il ne remet pas les bandes magnétiques qui lui sont réclamées. Nixon essaie alors de ne transmettre que des retranscriptions écrites de 42 enregistrements de conversations sur le Watergate. Certains passages sont absents ou censurés, soi-disant parce qu'ils ne concernent pas l'affaire, ou parce qu'ils seraient inaudibles. Ce verbatim sélectif, relié dans un livre de 1 254 pages dont le président promet qu'il va faire la lumière sur toute l'affaire, est rendu public le 30 avril.

De nombreux passages où l'on entend le président sont très ambigus, moralement compromettants, voire révélateurs. L'extrait le plus accablant est daté du 21 mars 1973, au moment du procès des cambrioleurs devant le grand jury de Washington, et alors que Nixon avait nié quelques jours auparavant que l'« équipe des plombiers » de Howard Hunt avait reçu des contributions illégales de son équipe de campagne. La conversation que le président (P) a avec son conseiller juridique John Dean (D) est retranscrite ainsi :

« D : Cela va coûter de l'argent. C'est dangereux. Les gens autour de nous ne sont pas des pros de ce genre de chose. C'est le genre de chose que les gens de la Mafia peuvent faire : blanchir de l'argent, sortir de l'argent propre, etc. Nous ne connaissons pas ces choses, car nous ne sommes pas des criminels et nous n'avons pas l'habitude de ce genre d'affaires.
- P : C'est vrai.
- D : C'est difficile de savoir comment faire.
- P : Peut-être qu'il faut une équipe pour faire ça.
- D : C'est exact. Il y a un vrai problème quant à savoir si nous pourrions même le faire. De plus, il y a un réel problème avec la collecte de fonds… Mais on ne peut nier le fait que la Maison-Blanche, avec Ehrlichman, Haldeman et Dean sont impliqués dans certaines décisions initiales concernant l'argent.
- P : De combien d'argent avez-vous besoin ?
- D : Je dirais que ces gens vont coûter un million de dollars dans les deux prochaines années.
- P : Nous pourrions avoir ça… Vous pourriez avoir un million de dollars. Vous pourriez l'avoir en liquide. Je sais où cela pourrait être pris. Ce n'est pas facile, mais ça pourrait être fait. Mais la question est : qui diable s'en chargerait ? Une idée là-dessus ?
- D : C'est vrai. Eh bien, je pense que c'est quelque chose dont Mitchell devrait se charger.
- P : Je le pense aussi. »

« D : It will cost money. It is dangerous. People around here are not pros at this sort of thing. This is the sort of thing Mafia people can do: washing money, getting clean money and things like that. We just don't know about those things, because we are not criminals and not used to dealing in that business.

- P : That's right.
- D : It is a tough thing to know how to do.
- P : Maybe it takes a gang to do that.
- D : That's right. There is a real problem as to whether we could even do it. Plus there is a real problem in raising money… But there is no denying the fact that the White House, in Ehrlichman, Haldeman and Dean are involved in some of the early money decisions.
- P : How much money do you need?
- D : I would say that these people are going to cost a million dollars over the next two years.
- P : We could get that… You could get a million dollars. You could get it in cash. I know where it could be gotten. It is not easy but it could be done. But the question is who the hell would handle it? Any ideas on that?
- D: That's right. Well, I think that is something that Mitchell ought to be charged with.
- P : I would think so too. »

Bien que Nixon s'en défende, cette conversation semble indiquer qu'il a participé à une opération dont le but était de donner de l'argent aux cambrioleurs inculpés pour qu'ils se taisent, ce qui constituerait une subornation de témoins et une obstruction à la justice. Selon des sondages, une très large majorité d'Américains ne croit pas aux explications présidentielles. L'ensemble des médias et la classe politique, y compris de nombreux républicains, expriment leur indignation. Toutefois, la retranscription ne contient pas suffisamment d'éléments solides pour envisager des poursuites judiciaires. Le président de la commission judiciaire Peter Rodino signifie à Nixon qu'il n'a pas répondu à l'injonction qui lui a été faite et continue de réclamer les bandes. Mais échaudé par les réactions qu'ont suscitées les retranscriptions, Nixon campe à nouveau dans son refus de céder la moindre bande. 

La chute du président

D'autres affaires, d'autres accusations

Nixon ne cesse de plaider son innocence, plaidée jusqu'au bout par son porte-parole et conseiller en communication Ron Ziegler. Le 17 novembre 1973, le président avait prononcé un discours célèbre, déclarant : « Je ne suis pas un escroc » (« I am not a crook »). En 1952, alors qu'il figurait sur le ticket électoral du futur président Eisenhower, Nixon avait déjà dû se défendre dans un discours télévisé d'accusations de malversations financières et de pot-de-vin. En 1973, le président faisait cette fois référence à la publication dans la presse peu auparavant de ses feuilles d'imposition, ce qui avait révélé qu'il ne payait quasiment aucun impôt sur le revenu. Cela pouvait être légal compte tenu du jeu des déductions fiscales, mais ternissait encore davantage son image. Cependant, entre la fin de 1973 et l'été 1974, plusieurs affaires, liées ou non au Watergate, concernant Nixon lui-même ou son entourage, brossent par médias interposés le tableau d'une corruption généralisée, et donnent de la présidence une image dévastatrice.

Le 10 octobre 1973, le vice-président Spiro Agnew, ancien gouverneur du Maryland, a été obligé de démissionner. Une affaire de corruption locale l'a rattrapé ; il est accusé d'avoir touché des pots-de-vin lors de sa carrière politique dans cet État. Le chef de la minorité républicaine à la Chambre des représentants, Gerald Ford, a été choisi pour le remplacer, et confirmé par le Congrès. La presse et les commissions d'enquêtes du Congrès s'intéressent aussi de près, depuis le printemps 1973, aux conditions d'acquisition des luxueuses propriétés de Nixon à San Clemente en Californie, et à Key Biscayne en Floride. Pour obtenir le prêt nécessaire à ces achats, le président s'est endetté auprès d'amis intimes, les hommes d'affaires Charles "Bebe" Rebozo et Robert Abplanalp. Il est aussi question des travaux que Nixon a fait réaliser pour plusieurs millions de dollars aux frais du contribuable dans ces propriétés, en grande partie pour les systèmes de sécurité et de communications. Début avril 1974, l'administration des impôts et une commission du Congrès terminent leurs examens des déclarations de revenu du président, et concluent qu'il doit près de 470 000 dollars au fisc.

D'autres affaires compliquent la situation du président. Une enquête, ouverte en 1972, sur une contribution électorale de l'industrie laitière de 2 millions de dollars en échange d'une politique de soutien des prix du lait, n'est toujours pas terminée. Une autre contribution à la campagne de 1972 est examinée, celle de l'International Telephone and Telegraph (400 000 dollars), en échange du soutien du Département de la Justice sur une affaire dans laquelle la compagnie tombait sous le coup de la loi antitrust. Dans l'affaire Robert Vesco, pour laquelle John Mitchell et Maurice Stans ont déjà été inculpés, Nixon est de plus en plus mis en cause, du fait des relations de ses frères, Donald et Edward, avec ce contributeur financier poursuivi par la justice pour fraude. Plusieurs grosses entreprises sont encore épinglées pour leurs contributions illégales au Comité pour la réélection du président : American Airlines, Braniff International, Gulf Oil, Goodyear, 3M, etc..

Son ami Bebe Rebozo est quant à lui convoqué à de nombreuses reprises par les différentes instances enquêtant sur le Watergate et le financement de la campagne électorale de 1972. Les enquêteurs s'intéressent au versement de 100 000 dollars en liquide à Rebozo, pour la réélection de Nixon, par un collaborateur du milliardaire Howard Hughes. Les relations financières entre Nixon et Hughes étaient anciennes, et lui avaient déjà été reprochées en 1960. Cette enquête ne sera pas menée à son terme. Plusieurs anciens collaborateurs de Nixon écriront plus tard que l'origine du cambriolage du Watergate était la crainte de Nixon que le dirigeant démocrate Larry O'Brien soit en possession de documents compromettants sur ses liens avec Hughes. Néanmoins, les raisons expliquant l'espionnage du Parti démocrate n'ont jamais été clairement établies, d'autant plus que l'élection de Nixon, largement assurée (il remportera 48 des 50 États), semblait à l'abri de tous les coups bas de la campagne et ne justifiait ainsi aucun espionnage. Selon Georges Ayache, historien spécialiste des États-Unis, c'est sa défaite à l'élection présidentielle américaine de 1960 qui a fait naître en lui un complexe envers les Kennedy et une paranoïa qui le fait espionner aussi bien ses adversaires politiques que des journalistes.

Bien qu'étant le membre du gouvernement le plus apprécié des médias et de la classe politique, Henry Kissinger, qui a ajouté la fonction de secrétaire d'État à celle de conseiller à la sécurité nationale, n'échappe pas aux accusations. Depuis mai 1974, il est directement mis en cause pour avoir commandité des écoutes téléphoniques illégales (notamment à la suite des fuites sur les bombardements secrets au Cambodge en 1969), et aussi à propos de la mise en place de l'« équipe des plombiers ». Il est menacé d'être inculpé pour faux témoignages lors de son audition de confirmation devant le Sénat en 1973. Le 11 juin, au cours d'un voyage diplomatique avec le président en Autriche, il dément catégoriquement et menace de démissionner. Peu après, le Sénat vote une résolution garantissant son intégrité.

Le 12 juillet, la commission sénatoriale sur le Watergate publie enfin son rapport d’enquête. Plus de 2 000 pages décrivent la responsabilité de Nixon, dans le cambriolage du Watergate et les obstructions à la justice consécutives, le plan Huston, la constitution de l’« équipe des plombiers », la liste d’ennemis, les financements irréguliers de la campagne de 1972, les liens avec Hughes et Rebozo, les dirty tricks de l’équipe de Segretti. Ce rapport récapitulatif et accablant n'offre pas de nouvelles révélations, mais permet au président de la commission Sam Ervin de fustiger la « soif de pouvoir » qui a incité l'équipe de Nixon à recourir à des « moyens maléfiques ». 

Le verdict de la Cour suprême et l'impeachment

Jaworski a fini par demander à la Cour suprême de se prononcer sur la légitimité du président Nixon à s'opposer à la restitution des bandes magnétiques. Le 24 juillet 1974, bien que quatre juges sur neuf doivent leur nomination à Nixon, elle se prononce à l'unanimité (moins une abstention) pour la restitution des bandes. La Cour, présidée par Warren Burger, a estimé que le « privilège de l'exécutif » a un fondement, mais ne saurait être une entrave à une enquête sur des activités criminelles. Nixon est alors complètement et irrémédiablement isolé politiquement. Le dos au mur et sans autre recours légal, la Maison-Blanche n'a pas d'autre choix que de remettre les bandes au juge Sirica. En juillet 1974, la commission judiciaire de la Chambre des Représentants a bouclé son instruction. Elle a accumulé 7 000 pages de dépositions en vue de l'éventuel procès de l'impeachment. 

Le contenu confirmant la culpabilité de Nixon fuite petit à petit dans la presse. La commission judiciaire doit alors adopter par un vote à la majorité des deux tiers les résolutions de l'impeachment du président. Elle est composée d'une forte minorité de républicains, mais ces derniers, songeant à leur réélection, se sont peu à peu désolidarisés de Nixon. Les 27, 29 et 30 juillet, la commission judiciaire adopte trois résolutions, retenant les charges d'obstruction à la justice, abus de pouvoir et outrage au Congrès. C'est désormais à la Chambre des Représentants de voter la mise en accusation à la majorité simple puis au Sénat de juger le président. Il faudra un vote des sénateurs, à la majorité des deux tiers, pour qu'il soit destitué. 

The Smoking Gun Tape

Alors, Nixon décide de rendre public, le 5 août, le texte intégral de l'une des bandes les plus compromettantes, celle qui contient une conversation avec son chef de cabinet Bob Haldeman, le 23 juin 1972, soit six jours après le cambriolage du Watergate. Il attend de voir les réactions pour savoir s'il a une chance de rester en place en continuant le combat. Mais ce sera le coup de grâce. Cette bande est surnommée « The Smoking Gun Tape », littéralement, la « bande pistolet fumant », allusion à la preuve flagrante que constitue un pistolet fumant sur les lieux d'un crime. On y entend le président autoriser explicitement ses collaborateurs à approcher le directeur de la CIA, Richard Helms, afin qu'il demande au directeur du FBI, Patrick Gray, d'enterrer l'enquête fédérale sur le cambriolage, prétendument pour des raisons de sécurité nationale. 

John Dean

John Dean

Enregistrement du 23 juin 1972

L'enregistrement du 23 juin 1973 contient l'échange suivant entre Haldeman (H) et le président (P)124 :

Traduction :

    « H : Maintenant, sur l’enquête, vous savez, le truc du cambriolage chez les démocrates, nous sommes de nouveau dans une zone à problème, car le FBI n’est pas sous contrôle, parce que Gray ne sait pas exactement comment les contrôler. Et ils ont… Leur enquête est en train de progresser, parce qu’ils ont été capables de suivre la piste de l’argent, pas à travers l’argent lui-même, mais à travers la banque… Vous savez, la source, le banquier lui-même. Et cela va dans des directions où nous ne voulons pas que cela aille. […] Mitchell a soulevé ça, et John Dean l'a analysé très soigneusement la nuit dernière et a conclu, ça concorde maintenant avec la recommandation de Mitchell, que la seule façon de résoudre ceci - et nous avons commencé à mettre cela en place avec succès, puisque la seule chaîne à y avoir prêté attention la nuit dernière était NBC, qui a fait une grosse histoire avec le truc des Cubains…
    - P : C'est vrai.
    - H : Mais la façon de gérer cela est, pour nous, de faire en sorte que Vernon Walters [no 2 de la CIA] appelle Pat Gray et dise juste : « Restez donc en dehors de ceci. Ce sont des affaires sur lesquelles nous ne voulons pas que vous creusiez davantage. » […]
    - P : Quel est le problème avec Pat Gray. Vous voulez dire qu’il est réticent ?
    - H : Pat veut bien. Il ne sait pas comment faire, et il n’en a pas les moyens. Avec ça, il aura une base. Il va faire appel à Mark Felt, et Mark Felt veut coopérer car il est ambitieux.
    - P : Ouais. Ouais.
    - H : Il va les appeler et dire : « Nous avons reçu un signal de l’autre côté de la rivière [le Potomac, qui coule, à Washington, entre le siège de la CIA et celui du FBI] pour prendre le contrôle de tout ceci ». Et ça devrait s’accorder plutôt bien puisque les agents du FBI qui travaillent sur l’affaire, à ce stade, sentent que c’est bien ça : que c’est la CIA.
    - P : Mais ils remontent la piste de l’argent jusqu’à qui ?
    - H : Et bien, ils sont remontés jusqu’à un nom, mais ils n’ont pas encore eu le gars.
    - P : Qui est-ce ? C’est quelqu’un d’ici ?
    - H : Ken Dahlberg.
    - P : Qui diable est Ken Dahlberg ?
    - H : Il est… Il a donné 25 000 dollars dans le Minnesota et le chèque est allé directement à ce gars, Barker.
    - P : Bon, peut-être qu'il est… Il n'a pas… Je veux dire, ça ne vient pas du Comité [pour la réélection du président] pour autant, ça vient de Stans.
    - H : Ouais. Effectivement. C'est directement traçable, il y a plus encore à travers certaines personnes du Texas, par la banque mexicaine, qu'ils peuvent remonter avec cette banque. Ils vont avoir leurs noms aujourd'hui.
    - P : Bon, il n'y a aucun moyen de… Je pense juste que s'ils ne coopèrent pas, que disent-ils ? Qu'ils ont été approchés par les Cubains ? C'est ce que Dahlberg doit dire, et les Texans aussi. [Inaudible.]
    - H : Oui, s'ils parlent. Mais alors nous comptons sur de plus en plus de gens sans arrêt. C'est le problème. Et ça s'arrêterait si nous pouvions, si nous franchissons cette étape supplémentaire.
    - P : Très bien.
    - H : Et ils semblent penser que la chose à faire est de les inciter à arrêter.
    - P : Très bien.
    - H : Et ils disent que la seule façon de faire ça est une instruction de la Maison-Blanche, et ça doit venir de Helms et, quel est son nom ? Walters.
    - P : Walters.
    - H : Et la proposition serait qu'Ehrlichman… Et je les appelle.
    - P : Très bien.
    - H :… et je dis…
    - P : Comment vous faites appel à eux ? Je veux dire, vous… C'est que, nous avons protégé Helms d'un sacré nombre de trucs.
    - H : C'est ce qu'Ehrlichman dit.
    - P : Bien sur, c'est… Hunt va… Ça va dévoiler beaucoup de… Il a eu beaucoup de [inaudible]. Vous grattez, il y a un sacré nombre de trucs, et puis « nous pensons tout simplement que cela serait très préjudiciable si ce truc allait plus loin, que ça implique ces Cubains, et Hunt, et un tas d'entourloupes avec lesquelles nous n'avons rien à voir ». Bon, que diable Mitchell savait à propos de cette affaire ? [Inaudible.]
    - H : Je le crois. Je ne pense pas qu'il connaissait les détails, mais je pense qu'il savait.
    - P : Il ne savait pas comment ça allait être géré quand même, avec Dahlberg et les Texans, etc. ? Bon, qui est le con qui a [inaudible] ? C'est Liddy ? C'est ce type ? Il doit être un peu cinglé.
    - H : Il l'est.
    - P : Je veux dire, il a tout simplement déconné, non ? N'est-ce pas là le problème ?
    - H : Non, mais il était sous pression, apparemment, pour obtenir plus d'informations, et il a eu plus de pression, il a poussé les gens plus loin, à aller plus loin…
    - P : Des pressions de Mitchell ?
    - H : Apparemment.
    - P : Ah, Mitchell, Mitchell… C'est ça le point que vous avez fait ? [Inaudible.]
    - H : [Inaudible.] Ouais.
    - P : Très bien. Je comprends tout. Nous n'allons pas spéculer sur Mitchell et le reste. Dieu merci, ce n'était pas Colson.
    - H : Le FBI a interrogé Colson hier. Ils ont déterminé que ce serait une bonne chose à faire.
    - P : Mm-hmm.
    - H : De le faire passer…
    - P : Bien.
    - H :… en interrogatoire, ce qu'ils ont fait, et que… Les gars du FBI qui ont travaillé sur l'affaire ont conclu qu'il y avait une ou deux possibilités. Un, que c'était la Maison-Blanche… Ils ne pensent pas qu'il y ait quoi que ce soit à propos du comité électoral. Ils pensent que c'était soit une opération de la Maison-Blanche pour quelque obscure raison, non-politique…
    - P : Mm-hmm.
    - H : Ou que c'était…
    - P : Cubain.
    - H : Les Cubains et la CIA. Et après l'interrogatoire de…
    - P : Colson.
    - H : Colson, hier, ils ont conclu que ce n'était pas la Maison-Blanche, donc ils sont maintenant convaincus que c'est un truc de la CIA. Donc la désactivation par la CIA serait…
    - P : Bon, je ne suis pas sûr de leur analyse, je ne veux pas être à ce point impliqué.
    - H : Non, monsieur. Nous ne voulons pas que vous le soyez.
    - P : Vous l'appelez. Bien. Bon programme. Jouez-le dur. C'est comme ça qu'ils jouent, et comme ça que nous allons le jouer.
    - H : OK. Nous allons le faire.
    - P : Ouais, quand j'ai vu ce point dans le résumé des nouvelles, je savais, bien sur, que c'était un tas de merde, mais je pensais, ah… Bon, c'est bien de les tenir à l'écart de ce truc inattendu, parce que quand ils vont commencer à nous mettre sur écoute, ce qui est déjà le cas, nous allons voir que nos petits gars ne vont pas savoir gérer ça. J'espère qu'ils sauront quand même.
    - H : Bien. On ne sait jamais. Peut-être que vous y pensez…
    - P : Quand vous serez avec ces gens, quand vous… aurez affaire à ces gens, dites : « Regardez, le problème, c'est que ça va ouvrir toute, toute l'histoire de la baie des Cochons, et le président pense que… » Ah, sans aller dans les détails… Ne, ne mentez pas jusqu'à dire qu'il n'y a pas d'implication, mais dites simplement que c'est une sorte de comédie d'erreurs, bizarre, sans aller plus loin, « le président croit que ça va rouvrir tout le truc de la baie des Cochons. Et, parce que ces gens se branchent là-dessus, pour protéger ça, ils devraient contacter le FBI et dire que nous souhaitons pour le pays, qu'ils n'aillent pas plus loin dans cette affaire. » Point ! »

Version originale :

    « 
    H : Now, on the investigation, you know, the Democratic break-in thing, we’re back in the problem area because the FBI is not under control because Gray doesn’t exactly know how to control them. And they have… Their investigation is now leading into some productive areas, because they’ve been able to trace the money, not through the money itself, but through the bank, you know, sources, the banker himself. And it goes in some directions we don’t want it to go. […] Mitchell came up with yesterday, and John Dean analyzed very carefully last night and concludes, concurs now with Mitchell’s recommendation that the only way to solve this - and we’re set up beautifully to do it, in that the only network that paid any attention to it last night was NBC, who did a massive story on the cuban thing.

    - P : That's right.
    - H : But the way to handle this now is for us to have Walters call Pat Gray and just say, “Stay the hell out of this. There’s some business here we don’t want you going any further on”. […]
    - P : What’s the matter with Pat Gray. You mean he doesn’t want to?
    - H : Pat does want to. He doesn’t know how to, and he doesn’t have any basis for doing it. Given this, he will then have the basis. He’ll call Mark Felt in, and Mark Felt wants to cooperate because he’s ambitious.
    - P : Yeah. Yeah.
    - H : He’ll call them in and say, « We’ve gotten a signal from across the river to put the hold on this ». And that’ll fit rather well because the FBI agents who are working the case, at this point, feel that’s what it is: that this is CIA.
    - P : But they’re tracing the money to whom?
    - H : Well they’ve traced to a name, but they haven’t gotten to the guy yet.
    - P : Who is it? Is it somebody here?
    - H : Ken Dahlberg.
    - P : Who the hell is Ken Dahlberg?
    - H : He's a… He gave $25,000 in Minnesota and the check went directly in to this guy Barker.
    - P : Well, maybe he’s a… He didn’t… I mean, this isn’t from the Committee, though; this is from Stans.
    - H : Yeah. It is. It’s directly traceable and there’s some more through some Texas people in, that went to the Mexican bank which they can also trace through the Mexican bank. They’ll get their names today.
    - P : Well, I mean, there’s no way that… I’m just thinking if they don’t cooperate, what do they say? That they were approached by the Cubans? That’s what Dahlberg has to say, and the Texans too. [Unclear.]
    - H : Well, if they will. But then we’re relying on more and more people all the time. That’s the problem. And it does stop if we could, if we take this other step.
    - P : All right. Fine.
    - H : And they seem to feel the thing to do is to get them to stop.
    - P : All right. Fine.
    - H : And they say the only way to do that is a White House instruction, and that it’s got to be to Helms and, what’s his name? Walters.
    - P : Walters.
    - H : And the proposal would be that Ehrlichman… And I call them in…
    - P : All right. Fine.
    - H : … and say…
    - P : How do you call them in? I mean you just… Well, we protected Helms from one hell of a lot of things.
    - H : That’s what Ehrlichman says.
    - P : Of course, this is a… Hunt will… That will uncover a lot of… He had a lot of [unclear] you open that scab there’s a hell of a lot of things and then « we just feel that this would be very detrimental to have this thing go any further, that this involves these Cubans, and Hunt, and a lot of hanky-panky that we have nothing to do with ourselves ». Well, what the hell, did Mitchell know about this thing? [Unclear.]
    - H : I think so. I don’t think he knew the details, but I think he knew.
    - P : He didn’t know how it was going to be handled though, with Dahlberg and the Texans and so forth ? Well, who was the asshole that did [unclear]? Is it Liddy? Is that the fellow? He must be a little nuts.
    - H : He is.
    - P : I mean, he just isn’t well screwed on is he ? Isn’t that the problem?
    - H : No, but he was under pressure, apparently, to get more information, and as he got more pressure, he pushed the people harder to move harder on…
    - P : Pressure from Mitchell?
    - H : Apparently.
    - P : Oh, Mitchell, Mitchell… Is that the point that you made? [Unclear.]
    - H : [Unclear.] Yeah.
    - P : All right, fine. I understand it all. We won’t second-guess Mitchell and the rest. Thank God it wasn’t Colson.
    - H : The FBI interviewed Colson yesterday. They determined that that would be a good thing to do.
    - P : Mm-hmm.
    - H : To have him take a…
    - P : Good.
    - H : … an interrogation, which he did, and that… The FBI guys working the case had concluded that there were one or two possibilities. One, that this was a White House… They don’t think that there’s anything about the Election Committee. They think it was either a White House operation that had some obscure reasons for it, non-political…
    - P : Mm-hmm.
    - H : Or it was a…
    - P : Cuban.
    - H : The Cubans and the CIA. And after their interrogation of…
    - P : Colson.
    - H : Colson, yesterday, they concluded it was not White House, so they are now convinced it is a CIA thing. So the CIA turnoff would…
    - P : Well, not sure of their analysis, I'm not going to get that involved.
    - H :No, sir. We don’t want you to.
    - P : You call him. Good. Good deal. Play it tough. That’s the way they play it, and that’s the way we’re going to play it.
    - H : OK. We'll do it.
    - P : Yeah, when I saw that news summary item, I of course knew it was a bunch of crap, but I thought ah… Well it's good to have them off on this wild hair thing because when they start bugging us, which they have, we'll know our little boys will not know how to handle it. I hope they will though.
    - H : Good. You never know. Maybe, you think about it…
    - P : When you get in these people when you… get these people in, say: “Look, the problem is that this will open the whole, the whole Bay of Pigs thing, and the President just feels that” ah, without going into the détails… don't, don't lie to them to the extent to say there is no involvement, but just say this is sort of a comedy of errors, bizarre, without getting into it, “the President believes that it is going to open the whole Bay of Pigs thing up again. And, because these people are plugging for, for keeps and that they should call the FBI in and say that we wish for the country, don't go any further into this case”. Period!»

Harry Robbins Haldeman

Harry Robbins Haldeman

D'après le texte de la retranscription, Nixon dit de façon sibylline à Haldeman de glisser au directeur de la CIA : « Le problème est que ça pourrait rouvrir tout le truc de la baie des Cochons ». Haldeman prétendra en 1978 que cela avait rendu Helms furieux, car il s'agissait d'une allusion au rôle de la CIA dans les tentatives d'assassinat de Fidel Castro. Cet enregistrement est la preuve irréfutable, non seulement que Nixon a menti pendant deux ans, mais aussi de sa culpabilité dans une conspiration criminelle ayant pour but de faire obstruction à la justice, motif justifiant amplement la procédure d'impeachment. Il fait donc peu de doute que le Sénat, qui sera amené à le juger, le condamnera si la procédure de destitution est menée à son terme. Les principaux dirigeants de son propre parti, dont Barry Goldwater, le pressent de démissionner.

La démission

Fin juillet, début août, les rumeurs les plus folles courent à Washington : le président aurait perdu la tête, il préparerait un coup d'État militaire, etc. Nixon ne cesse de tergiverser, mais il sait pertinemment depuis le verdict de la Cour suprême que la seule alternative est la démission ou la destitution. Le président tente jusqu'au bout d'agir comme s'il se situait au-dessus de la mêlée, en traitant le dialogue avec les Soviétiques, la crise pétrolière, le problème grandissant de l'inflation, etc. Au fur et à mesure des révélations, des foules de plus en plus nombreuses se sont présentées devant les grilles de la Maison-Blanche ou au cours des déplacements du président, pour réclamer son départ. Des considérations matérielles non avouées entrent aussi en ligne de compte. En cas de destitution, il perdra les pensions et les divers privilèges accordés aux anciens présidents, et il sera exposé aux poursuites judiciaires sans possibilité de pardon.

Après s'être farouchement défendu, Nixon préfère donc donner sa démission. Il l'annonce par un discours télévisé le soir du 8 août. Après un discours devant le personnel de la Maison-Blanche et les journalistes, il quitte en direct la Maison-Blanche à bord d'Army One, l'hélicoptère présidentiel de l'US Army. Nixon est le seul président de l'histoire des États-Unis à avoir démissionné. Il quitte officiellement ses fonctions le 9 août 1974, une semaine après le déclenchement de la procédure d'impeachment. Le vice-président, Gerald Ford, nommé par Nixon (et non élu) lui succède immédiatement. Sa première action officielle, très controversée, est de gracier Richard Nixon, ce qui a pour effet de stopper toute procédure. Quant aux enregistrements qui ont suscité d'interminables batailles juridiques, le président Ford en donne le contrôle à Nixon, qui est le seul habilité à donner les autorisations pour leurs consultations. 

Les suites du Watergate

Suites judiciaires

À l'issue du procès des cambrioleurs lors duquel il a plaidé coupable, Howard Hunt passe 33 mois en détention. Bernard Barker et Frank Sturgis sont sortis de prison au bout de 13 mois. Gordon Liddy, lui, a été condamné à 20 ans, mais est amnistié 4 ans plus tard par le président Jimmy Carter. En novembre 1973, John Dean a plaidé coupable, devant le juge Sirica, d'obstruction à la justice. En témoignant contre Mitchell, Haldeman et Ehrlichman, il a pu réduire considérablement sa peine et ne passe que quatre mois en prison. Il travaillera par la suite dans le secteur bancaire, écrira plusieurs livres, dont certains reprochant à l'administration Bush les mêmes travers que ceux de l'administration Nixon. En juin 1974 Charles Colson plaide coupable d'obstruction à la justice dans l'affaire Ellsberg. Il évite ainsi d'autres poursuites, et ne passe que 7 mois en prison. Colson est par la suite devenu une figure majeure de la droite chrétienne et du mouvement évangélique. En janvier 1975, John Ehrlichman et Bob Haldeman sont reconnus coupables de conspiration, obstruction à la justice et parjure. Ils passeront 18 mois en prison.

En février 1975, John Mitchell est reconnu coupable des mêmes crimes. Condamné à 30 mois, il en passe 19 en prison avant d'être libéré pour raisons médicales. Son assistant au CRP, Jeb Stuart Magruder, qui a plaidé coupable en août 1973, est resté 7 mois derrière les barreaux. L'ancien attorney general Richard Kleindienst écope d'un mois de prison pour « refus de répondre » dans l'affaire ITT. Egil Krogh, l'assistant de Haldeman, a été condamné à 6 mois de prison. L'avocat de Nixon Herb Kalmbach a été condamné à 6 mois de détention. Le conseiller Dwight Chapin à 10 mois. Le verdict pour son acolyte Donald Segretti a été 6 mois. Le directeur financier du CRP, Maurice Stans, a été condamné à une amende de 5 000 dollars pour des infractions à la réglementation du financement électoral et acquitté pour les charges les plus sérieuses. En tout, plus de 70 personnes ont été poursuivies en justice dans le cadre de ce scandale. Quant à Nixon, s'il est à l'abri des poursuites grâce au pardon présidentiel de Gerald Ford, il n'en sera pas moins, étant avocat, radié du barreau de l'État de New York en 1976. 

Les commissions sur les agences de renseignement

Les révélations du Watergate ont poussé à remettre en cause l'intégrité de l'administration et notamment des agences gouvernementales de renseignement. En décembre 1974, le journaliste du New York Times Seymour Hersh révèle une partie du rapport intitulé Family Jewels (« Les Bijoux de Famille ») commandé par le directeur de la CIA à la suite de l'implication de la Centrale dans le scandale. Hersh rapporte que la CIA, bien qu'interdite d'action sur le sol américain, a mené d'importantes campagnes contre les dissidents et les militants opposés à la guerre du Viêt Nam. L'ensemble du rapport a été rendu public en 2007. Ce climat aboutit à la création, en 1975-1976, des commissions d'enquête au Congrès, la Commission Pike (Chambre des représentants) et la Commission Church (Sénat), dans la continuité de la commission sénatoriale sur le Watergate. Les travaux de ces commissions révèlent certaines activités clandestines et illégales, comme le plan Huston, l'utilisation abusive des services fiscaux, l'ouverture du courrier, le programme COINTELPRO du FBI, les opérations clandestines à l'étranger notamment au Chili, etc. 

Auditionné par la Commission Church, l'ancien directeur de la CIA Richard Helms, est condamné à deux ans de prison avec sursis en 1977 pour de fausses déclarations sur le soutien de la Centrale à l'opposition contre Salvador Allende, avant le coup d'État au Chili de 1973. Le Senate Select Committee on Intelligence, qui succède directement à la Commission Church, remet en 1977 un rapport sur le Projet MK-Ultra, un programme de la CIA sur les manipulations mentales. Le président Gerald Ford mandate lui-même en 1975 une commission présidée par son vice-président Nelson Rockefeller pour enquêter sur les agissements de la CIA, et notamment sur son éventuelle implication dans l'assassinat de John Kennedy et les tentatives d'assassinat de Fidel Castro. Après la remise du rapport de la Commission Rockefeller, Ford interdit officiellement les assassinats à l'étranger par la CIA

Le mystère de l’identité de « Gorge profonde »

L'identité de l'informateur « Gorge profonde » (surnom donné par Woodward en référence au film pornographique du même nom ayant connu un grand succès en 1972) est un sujet qui a fait couler beaucoup d'encre. Au cours de l'affaire, plusieurs personnalités politiques célèbres, dont Henry Kissinger, Alexander Haig, George H. W. Bush, Ron Ziegler, John Dean, ou Pat Buchanan ont été présentées comme étant cet informateur secret. Certains spécialistes du renseignement ont également évoqué l'hypothèse de John Paisley, agent de liaison de la CIA avec les « plombiers », mystérieusement disparu en 1978. Les seules personnes connaissant l'identité du whistleblower sont les deux journalistes Bob Woodward et Carl Bernstein, et leur rédacteur en chef de l'époque, Benjamin Bradlee. La véritable identité de Gorge profonde est finalement révélée par le magazine américain Vanity Fair du 31 mai 2005. Il s'agissait de W. Mark Felt, directeur adjoint du FBI sous Richard Nixon. Âgé de 91 ans, il déclare souhaiter « libérer sa conscience ». 

Le Washington Post confirme aussitôt l'information. Bob Woodward raconte qu'il connaissait Mark Felt depuis 1970, et que les relations entre le FBI et la Maison-Blanche s'étaient sérieusement dégradées. Il mentionne aussi sa réprobation des méthodes de l'administration Nixon et son dépit de ne pas avoir été nommé à la tête du FBI à la mort de Hoover, ce que Felt a lui-même confirmé dans ses écrits. Patrick Gray, directeur du FBI quand Mark Felt informait dans son dos le Washington Post, décède un mois plus tard, après avoir exprimé son « énorme surprise ». Néanmoins, comme le confirme un enregistrement de la Maison-Blanche, d'une conversation du 19 octobre 1972 entre Richard Nixon et Bob Haldeman, ce dernier soupçonnait déjà Mark Felt d'être Gorge Profonde, mais aucune mesure de rétorsion n'a été prise contre lui de crainte qu'il ne déballe l'ensemble de ses connaissances inavouables dans les médias. Devant Gray qui l'a informé de ces soupçons en 1973, Felt a nié catégoriquement. 

Les acteurs de l'affaire

Les « Hommes du président »
À la Maison-Blanche :
Au Comité pour la réélection du président (CRP) :
  • John Newton Mitchell, directeur du CRP, ancien attorney general.
  • Maurice Hubert Stans, directeur financier du CRP, ancien secrétaire au Commerce.
  • Herbert W. Kalmbach, directeur financier adjoint du CRP, avocat personnel du président.
  • Jeb Stuart Magruder, directeur adjoint du CRP, ancien attaché au cabinet de Haldeman.
  • Hugh W. Sloan Jr., trésorier du CRP, ancien attaché au cabinet de Haldeman.
  • Fred LaRue, conseiller adjoint du CRP, attaché auprès de John Mitchell.
  • Robert Mardian, Coordinateur politique au CRP, ancien procureur général adjoint.
  • Kenneth H. Dahlberg, directeur pour le Midwest des finances du CRP.
  • Herbert Porter, directeur de la planification au CRP, ancien attaché auprès de Haldeman.
  • Clark MacGregor, directeur de la campagne présidentielle, successeur de Mitchell.
  • Alfred C. Baldwin III, agent à la sécurité Comité pour la réélection du président.
  • Robert Odle, directeur de l’administration et du personnel au CRP, ancien attaché au cabinet présidentiel.
  • Kenneth Parkinson, avocat au CRP
Département de la Justice :
Autres :
  • Charles Rebozo, homme d'affaires et ami intime du président.
  • Robert Abplanalp, homme d'affaires et ami intime du président.
  • Howard Robard Hughes, Jr., milliardaire, contributeur des campagnes électorales.
Les « plombiers » et autres mercenaires :
  • Everette Howard Hunt, Jr., ancien agent de la CIA, employé de la Maison-Blanche, chef de l'équipe des plombiers.
  • George Gordon Liddy, ancien agent du FBI, employé du CRP, chef de l'équipe des plombiers.
  • James Walter McCord, Jr., ancien agent de la CIA, employé du CRP, membre de l'équipe des plombiers.
  • Bernard Leon Barker, exilé cubain, membre de l'équipe des plombiers.
  • Frank Anthony Sturgis, ancien mercenaire, membre de l'équipe des plombiers.
  • Virgilio Gonzalez, exilé cubain, membre de l'équipe des plombiers.
  • Eugenio Martínez, exilé cubain, membre de l'équipe des plombiers.
  • Donald Segretti, avocat, au service du CRP.
  • John Caulfield, ancien policier, membre de la première équipe de plombiers.
  • Anthony Ulasewicz, ancien policier, membre de la première équipe de plombiers.

L'investigation

Le Washington Post
Autres magazines
  • le New York Times
  • le Time
L'informateur

L'accusation

Le tribunal fédéral de Washington.
  • John Joseph Sirica, juge principal au tribunal de district.
  • Earl J. Silbert, procureur fédéral adjoint.
  • Donald E. Campbell, procureur fédéral adjoint.
  • Seymour Glanzer, procureur fédéral adjoint.
Les procureurs spéciaux
  • Archibald Cox, Jr., ancien n°3 du département de la Justice, 1er procureur spécial indépendant.
  • Leonidas « Leon » Jaworski, ancien président de l'Association des barreaux d'Amérique, 2e procureur spécial indépendant.
  • Richard Ben-Veniste, procureur adjoint.
Les membres de la commission d'enquête sénatoriale
  • Samuel James Ervin, Jr., président de la commission, sénateur démocrate de la Caroline du Nord
  • Howard Henry Baker, Jr., sénateur républicain du Tennessee, vice-président de la commission.
  • Edward John Gurney, sénateur républicain de la Floride.
  • Daniel Ken Inouye, sénateur démocrate de Hawaï.
  • Joseph Manuel Montoya, sénateur démocrate du Nouveau-Mexique.
  • Herman Eugene Talmadge, sénateur démocrate de Géorgie.
  • Lowell Palmer Weicker, Jr., sénateur républicain du Connecticut.
  • Samuel Dash, conseiller juridique démocrate.
  • Fred Dalton Thompson, conseiller juridique républicain.
La commission judiciaire de la Chambre des représentants
  • Peter Wallace Rodino, démocrate, président de la commission.
La Cour suprême
  • Warren Earl Burger, chief justice des États-Unis.
Le Parti démocrate
  • Lawrence Francis « Larry » O'Brien, Jr., président du Comité national démocrate.
  • Edward Moore « Ted » Kennedy, sénateur du Massachusetts.
  • John C. Stennis, sénateur du Mississippi.

Chronologie des événements

Avant le Watergate
  • 5 novembre 1968 : Première élection présidentielle victorieuse de Richard Nixon, officiellement investi comme président des États-Unis le 20 janvier 1969.
  • 12 mai 1969 : Nixon ordonne au FBI la mise en place d'écoutes pour connaître l'origine des fuites dans la presse concernant les bombardements secrets sur le Cambodge qu'il a autorisé le 23 février.
  • 5 juin 1970 : Tom Huston propose son plan de surveillance intérieure.
  • 13 juin 1971 : Le New York Times commence la publication des « Dossiers du Pentagone » (Pentagon Papers), fournis par Daniel Ellsberg, qui révèlent les mensonges de l'administration américaine depuis le début de la guerre du Viêt Nam.
  • 3-4 septembre : Howard Hunt et Gordon Liddy organisent le cambriolage du bureau du psychiatre de Daniel Ellsberg.
  • 24 février 1972 : la Canuck Letter est publiée dans un journal local avant la primaire démocrate du New Hampshire et aboutit en mars au renoncement du favori, Edmund Muskie.
  • 2 mai : Décès du directeur du FBI John Edgar Hoover.
1972
  • 17 juin 1972 : Cinq hommes sont arrêtés pour cambriolage au siège du Parti démocrate, dans le complexe immobilier du Watergate à Washington.
  • 19 juin : Le Washington Post révèle les liens de l'un des cambrioleurs, James McCord, avec le Comité pour la réélection du Président (CRP). John N. Mitchell, président du Comité, dément toute implication.
  • 23 juin : Le président et Bob Haldeman, chef de cabinet de la Maison-Blanche, prévoient de faire intervenir la CIA pour gêner l’enquête du FBI sur le cambriolage au Watergate. Sur la bande contenant cette conversation, il y a un trou de 18 minutes (smoking gun tape).
  • 10-13 juillet : Convention nationale du Parti démocrate à Miami, George McGovern est le candidat désigné pour l'élection présidentielle face à Richard Nixon.
  • 1er août : Le Washington Post révèle que l'un des cambrioleurs a reçu une contribution financière du CRP.
  • 15 septembre : Hunt, Liddy et les cinq cambrioleurs du Watergate sont inculpés de délits tombant sous le coup des lois fédérales.
  • 10 octobre : Un rapport du FBI confirme que la tentative de cambriolage faisait partie d'une opération plus vaste de sabotage et d'espionnage politique dans le cadre de la réélection de Nixon.
  • 7 novembre : Réélection de Richard Nixon avec 60,8 % des suffrages et la majorité dans tous les États sauf le Massachusetts.
1973
  • 8-30 janvier 1973 : Jugement des sept inculpés du cambriolage du Watergate. Tous plaident coupable, sauf Liddy et McCord.
  • 7 février : Le Sénat à majorité démocrate décide de créer une commission d'enquête sur l'affaire du Watergate.
  • 27 février : Première entrevue de Dean avec le président depuis le 15 septembre 1972. Les deux hommes discutent du camouflage de l’affaire
  • 19 mars : James McCord rédige une lettre à l'attention du juge John Sirica dans laquelle il dénonce John N. Mitchell et Charles Colson.
  • 21 mars : Entrevue cruciale entre Dean et Nixon. Le sujet porte sur des moyens de s’assurer le silence définitif des cambrioleurs et des personnes impliqués dans le camouflage. Le même jour, l’avocat de Howard Hunt reçoit 75 000 dollars
  • 30 avril : Le président annonce que Haldeman, Ehrlichman et l'attorney general Richard Kleindienst donnent leur démission et que Dean est démis de ses fonctions. Elliot Richardson remplace Kleindienst.
  • 4 mai : La Maison-Blanche annonce que le général Alexander M. Haig est nommé chef de cabinet intérimaire de la Maison-Blanche
  • 17 mai : La Commission sénatoriale sur le Watergate commence ses audiences télévisées
  • 18 mai : Archibald Cox est nommé procureur extraordinaire dans l’affaire du Watergate
  • 22 mai : Le président dément de nouveau avoir été au courant du cambriolage ou du camouflage. Il reconnaît toutefois avoir voulu limiter l’étendue de l’enquête sur le Watergate pour des raisons de sécurité nationale
  • 25-29 juin : Dean témoigne devant la commission sénatoriale et accuse le président d’avoir participé au camouflage
  • 13 juillet : Alexander Butterfield révèle à la commission sénatoriale l’existence d’un système d’écoute à la Maison-Blanche
  • 18 juillet : Le système d’écoute est débranché
  • 23 juillet : Cox lance une sommation de produire les enregistrements de neuf conversations enregistrées
  • 25 juillet : Le président Nixon refuse de remettre les bandes sonores en prétextant le privilège de l’exécutif
  • 29 août : Le juge Sirica décide que le président doit remettre les bandes faisant l’objet de la sommation. La Maison-Blanche annonce qu’elle fera appel
  • 10 octobre : Le vice-président Agnew donne sa démission
  • 12 octobre : La Cour d’appel des États-Unis confirme la décision du juge Sirica concernant les bandes. Le même jour, le président nomme Gerald L. Ford vice-président
  • 20 octobre : « Le massacre du samedi soir ». Cox est démis de ses fonctions. Le procureur général Richardson et le procureur général adjoint William Ruckelshaus, refusent de démettre Cox et donnent leur démission
  • 23 octobre : Charles Alan Wright annonce au juge Sirica que les enregistrements vont être remis
  • 1er novembre : Leon Jaworski est nommé procureur extraordinaire dans l’affaire du Watergate en remplacement de Cox
  • 21 novembre : Les avocats de la Maison-Blanche révèlent le « trou » de 18 minutes dans la bande du 20 juin 1972 au juge Sirica. Le juge rend cette information publique immédiatement
1974
  • 1er mars 1974 : Le Grand Jury chargé de l’affaire du camouflage inculpe Haldeman, Ehrlichman, Mitchell, Robert Madiran, Charles W. Colson, Gordon Strachan et Kenneth W. Parkinson. Richard Nixon est cité comme conspirateur non inculpé, mais cette information est tenue secrète
  • 11 avril : La Commission judiciaire somme le président de produire 42 enregistrements
  • 18 avril : Le procureur Jaworski somme le président de produire 64 enregistrements supplémentaires
  • 29 avril : Dans une allocution télévisée, le président annonce qu’il va remettre à la Commission judiciaire des transcriptions « caviardées » des conversations faisant l’objet des sommations et qu’il va les rendre publiques
  • 30 avril : L’avocat St-Clair annonce que le président refuse de remettre les bandes magnétiques et les documents demandés par le procureur extraordinaire
  • 9 mai : La Commission judiciaire de la Chambre débute ses séances sur la destitution du président (impeachment)
  • 20 mai : Le juge Sirica rejette une demande de la Maison-Blanche visant à annuler la sommation du procureur extraordinaire
  • 24 mai : Jaworski demande à la Cour suprême des États-Unis de trancher au sujet de sa sommation de produire les 64 bandes magnétiques
  • 24 juillet : La Cour suprême décide par 8 voix contre 0 que le président doit remettre les 64 bandes magnétiques demandés par le procureur extraordinaire
  • 27-29 juillet : La Commission judiciaire de la Chambre adopte les trois chefs d’accusation pour la destitution du président (impeachment).
  • 5 août : La Maison-Blanche publie des transcriptions des trois conversations du 23 juin 1972
  • 8 août : Au cours d’une allocution télévisée, le président annonce qu’il va donner sa démission
  • 9 août : Gerald Ford devient le 38e président des États-Unis
  • 8 septembre 1974 : Le président Ford accorde une amnistie à Richard Nixon pour les faits liés à l'enquête sur le Watergate, ainsi que l'usage exclusif des bandes magnétiques

Publié dans Evènements

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