Beatrice Mintz, chercheuse révolutionnaire sur le cancer, décède à 100 ans

Publié le par News FR - 24 par Katharine Q. Seelye

Beatrice Mintz, chercheuse révolutionnaire sur le cancer, décède à 100 ans
Beatrice Mintz, chercheuse révolutionnaire sur le cancer, décède à 100 ans

Le Dr Beatrice Mintz, une chercheuse sur le cancer dont les nombreuses découvertes révolutionnaires comprenaient la découverte cruciale que certaines cellules cancéreuses pouvaient être apprivoisées par contact avec des cellules voisines normales, sans l’utilisation de traitements sévères comme la chimiothérapie et la radiothérapie, est décédée le 3 janvier chez elle à Elkins Park , Pennsylvanie, près de Philadelphie. Elle avait 100 ans.

La cause était une insuffisance cardiaque après une longue bataille contre la démence, a déclaré Bob Spallone, son exécuteur testamentaire et collègue au Fox Chase Cancer Center de Philadelphie, où le Dr Mintz a fait partie du personnel pendant plus de 60 ans.

Mintz était une embryologiste dont les travaux couvraient plusieurs disciplines, et ses contributions pionnières se sont révélées essentielles pour aider les chercheurs à démêler certaines des complexités du fonctionnement du cancer.

“Elle a fait des découvertes fondamentales et révolutionné de nombreux outils et techniques de biologie moléculaire qui ont ouvert la voie à d’énormes progrès dans notre compréhension du cancer”, a déclaré Margaret Foti, directrice générale de l’Association américaine pour la recherche sur le cancer, dans un communiqué.

Les expériences de Mintz ont attiré l’attention dès 1964, peu de temps après qu’elle a rejoint l’Institut de recherche sur le cancer, qui fait maintenant partie de Fox Chase.

Parmi ses premières réalisations notables figurait son travail en 1968 dans lequel elle élevait des «multi-souris», c’est-à-dire des souris avec deux pères et deux mères. Elle a pris des cellules d’une paire de souris blanches et des cellules d’une paire de souris noires et les a implantées dans une souris mère porteuse. La progéniture est sortie rayée – une expression claire des caractéristiques génétiques qui permettrait aux scientifiques d’étudier les gènes d’une manière qui n’avait pas été possible auparavant.

Dans une autre expérience importante, elle a introduit de l’ADN étranger dans des embryons de souris. Cette technologie « transgénique » a permis aux scientifiques de créer des souris génétiquement adaptées, un outil inestimable qui a contribué à transformer la recherche biomédicale.

“Cette simple expérience était l’ancêtre de tous les modèles de cancer de souris que nous avons”, a déclaré le Dr Jonathan Chernoff, directeur du Fox Chase Cancer Center, dans une interview.

Sa découverte la plus profonde a peut-être été sa démonstration en 1968 que certaines cellules cancéreuses mortelles pouvaient être insérées dans des embryons de souris et, à la surprise générale, une souris normale se développerait. Ce n’était pas que les cellules voisines tuaient les cellules cancéreuses ; au lieu de cela, ils ont en quelque sorte ordonné aux cellules cancéreuses de revenir à un état bénin et ont ensuite contribué à fabriquer une souris normale.

“C’était révolutionnaire”, a déclaré Chernoff. “Les implications étaient que les tumeurs n’étaient pas toujours autonomes, qu’elles étaient en dialogue constant avec les cellules qui les entouraient et qu’elles réagissaient à leur environnement”, ce qui pouvait soit aggraver le cancer, soit le contrôler.

Cela suggère que le tissu voisin pourrait aider à apprivoiser les cellules tumorales plus doucement que la radiothérapie ou la chimiothérapie. Les médicaments conçus pour imiter ces effets normalisants font maintenant partie de nombreux schémas thérapeutiques contre le cancer.

Membre élu de l’Académie nationale des sciences, Mintz a remporté de nombreux prix et récompenses prestigieux. Ils comprenaient la National Medal of Honor for Basic Research de l’American Cancer Society, un Lifetime Achievement Award de l’American Association for Cancer Research et le premier prix March of Dimes en biologie du développement, qu’elle a partagé avec Ralph L. Brinster, en 1996.

Beaucoup de ses collègues pensaient que son travail méritait un prix Nobel et elle a été nominée deux fois. John R. Durant, l’ancien président de Fox Chase, a déclaré au Philadelphia Inquirer en 1986 qu’elle aurait probablement gagné “si elle avait été une meilleure politicienne”.

Mintz était connu pour avoir une personnalité exigeante et pour avoir établi des normes rigoureuses que peu d’autres pouvaient atteindre.

À un moment donné, elle envisageait de contribuer à une chaire dotée en son nom qui serait réservée à une femme scientifique, a-t-elle dit à Chernoff, mais a ensuite ajouté qu’elle ne pouvait penser à personne qui se qualifierait.

“Elle était un retour à un type antérieur d’artiste solo indépendant”, a déclaré Chernoff. “Elle a tout fait elle-même, construit son propre équipement, injecté elle-même des œufs de souris microscopiques et elle s’est personnellement occupée de toutes ses souris, ce qui était probablement mieux car elle remarquerait des détails clés qui auraient autrement échappé à la détection.”

Dans les rares occasions où elle engageait des assistants ou des stagiaires postdoctoraux, elle leur montrait une carte du quartier, dessinait un cercle d’un mile de large avec son laboratoire au centre et leur ordonnait de vivre dans le cercle; ils devaient être facilement disponibles.

Malgré une réputation de piquant, elle savait aussi se montrer généreuse. Lorsqu’un collègue a amené sa fille de 7 ans au travail un jour, Mintz a pris la fille à part et lui a parlé pendant deux heures de la façon dont elle était devenue scientifique, ce qui était presque par accident.

Beatrice Mintz est née le 24 janvier 1921 dans le Bronx, la plus jeune de quatre enfants. Ses parents, Samuel et Janie (Stein) Mintz, avaient migré d’abord à Londres puis à New York depuis la petite ville de Mikulintsy, qui faisait partie de la Galice autrichienne et fait maintenant partie de l’Ukraine. À New York, son père a travaillé pendant un certain temps dans l’industrie du vêtement comme presseur, repassant des vêtements.

Beatrice, connue sous le nom de Bea, a sauté quelques classes à l’école et est allée au Hunter College, où elle a été élue à Phi Beta Kappa au cours de sa première année. Elle prévoyait d’étudier l’histoire de l’art, mais a ensuite suivi un cours de biologie, a aimé son professeur et est devenue tellement intriguée par le sujet qu’elle s’y est spécialisée. Elle a obtenu son diplôme magna cum laude en 1941. Elle a étudié pendant un an à l’Université de New York, puis a fait ses études supérieures à l’Université de l’Iowa, où elle a obtenu sa maîtrise en 1944 et un doctorat en 1946.

Son premier emploi a été celui d’instructeur au département des sciences biologiques de l’Université de Chicago de 1946 à 1960. Pendant ce temps, elle a étudié en France grâce à une bourse Fulbright. Mais elle a préféré faire de la recherche fondamentale à l’enseignement et en 1960, elle a été transférée à Fox Chase, où elle est restée à la faculté jusqu’à sa mort. Elle a également été professeur auxiliaire à l’Université de Pennsylvanie.

Elle n’a eu aucun survivant immédiat. Spallone, son exécuteur testamentaire, a déclaré dans une interview qu’elle avait laissé sa succession à des organismes de recherche.

Mintz est resté un passionné d’art. Pendant son séjour en France, elle a acheté plusieurs tirages signés de Picasso et les a accrochés chez elle (elle avait deux appartements, l’un près de son laboratoire). Elle a également écrit de la poésie, principalement sur les souris, mais a estimé que les poèmes n’étaient pas assez bons pour la consommation publique, alors elle les a gardés dans un tiroir de bureau.

Elle a fait empailler une de ses premières “multi-souris” par un taxidermiste, comme une sorte de trophée. Mais le taxidermiste l’avait mis dans une pose de traque qui, selon elle, n’était pas naturelle. Il est également allé dans un tiroir de bureau.

Cet article est initialement paru dans Le New York Times.

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