Groupe fortifié Driant

Publié le par Roger Cousin

Le groupe fortifié Driant, ou « Feste Kronprinz » est un fort de la seconde ceinture fortifiée de Metz, en Moselle. Le Feste Kronprinz est l’un des groupes fortifiés les plus vastes parmi les forts messins. Situé à l’arrière des lignes pendant la Première Guerre mondiale, il subit les assauts des troupes Alliées à la fin de la Seconde Guerre mondiale. 

Le majestueux portail d'entrée du Groupe Fortifié. A sa droite, le bunker de protection

Le majestueux portail d'entrée du Groupe Fortifié. A sa droite, le bunker de protection

Le groupe fortifié Driant fut l'un des derniers forts à se rendre à la fin de la Bataille de Metz. Le groupe fortifié Driant a été construit entre 1899 et 1905 par l’Allemagne pendant la première annexion, au sud de Metz. Il faisait partie d’un programme de fortifications plus vaste, appelé « Moselstellung », et englobant des forteresses disséminées entre Thionville et Metz, dans la vallée de la Moselle. L’objectif de l’Allemagne était de se protéger contre une attaque française visant à reprendre l’Alsace et la Moselle à l’Empire allemand. Le système de fortification fut conçu pour s’adapter aux progrès grandissants de l’artillerie depuis la fin du XIXe siècle. Basé sur de nouveaux concepts défensifs, tels que la dispersion et la dissimulation, le groupe fortifié devait constituer, en cas d’attaque, un barrage infranchissable pour les forces françaises.


Le périmètre de protection du groupe fortifié Driant est assuré par un ensemble de positions d’infanterie, de casernes fortifiées et de batteries d’artillerie, réparties sur une vaste superficie (134 hectares) et dissimulées par la topographie naturelle. À partir de 1899, le Plan Schlieffen de l’état-major allemand conçut les fortifications de la Moselstellung, entre Metz et Thionville, comme un verrou destiné à bloquer l’avance éventuelle des troupes françaises en cas de conflit. Ce concept de ligne fortifiée sur la Moselle constituait une innovation significative par rapport au système Séré de Rivières développé par les Français. Il inspira plus tard les ingénieurs de la Ligne Maginot.

Le fort Driant pouvait abriter une garnison de 2000 hommes. L'ouvrage central, un bâtiment trapézoïdal de 200 mètres de base, abritait une usine électrique, une infirmerie, des équipements sanitaires et différentes pièces annexes, dont le poste de commandement. Un parapet d'infanterie, avec abris de combat, protègeait les accès au nord. Alignées sur un axe nord-ouest - sud-est, cinq batteries, dont deux équipés d'obusiers de 150 mm, d'une portée de 10 km, et trois de canons de casernement de 100 mm, d'une portée de 7 km, assuraient la défense au sud-ouest de Metz. ses tirs pouvaient se croiser avec ceux du groupe fortifié Verdun, construit en vis-à-vis sur la rive est de la Moselle. La cinquième batterie, ou "batterie de la Moselle", située à l'extérieur du périmètre protégé, flanquait le flanc sud du site. Cinq casernes fortifiées, reliées par des souterrains aux différentes batteries, abritaient les troupes. Cinq blockhaus en béton édifiés sur des points critiques complétaient ce dispositif.

Un réseau de fils de fer barbelés, protégé par des mitrailleuses lourdes, ceinturait chaque point défensif. Chaque caserne était protégée par une enveloppe de terre à l'arrière, comme c’était déjà le cas à Plappeville ou à Queleu, mais aussi et surtout par du béton armé, en façade et sur le dessus. Les ouvertures, portes, fenêtres et conduits de ventilation, étaient dotées de lourds panneaux de métal, pouvant être verrouillés. Au cours de la bataille de Metz, le groupe fortifié Driant montrera tout son potentiel militaire et ses réélles qualités défensives.

Sous estimant les forces allemandes du secteur et la puissance de feu des forts de Metz, l’armée américaine tente d’établir une tête de pont sur la rive est de la Moselle, à hauteur de Dornot, au sud de Metz. Or le groupe fortifié Driant et le groupe fortifié Verdun dominent la vallée de la Moselle à cet endroit et peuvent couvrir de leurs tirs l’ensemble du secteur. En outre, les troupes de la 462e Infanterie-Division et les Fahnenjunker de l’école d’officiers de Metz connaissent bien le terrain. Les combats autour du groupe fortifié Driant se dérouleront du 7 septembre 1944 au 11 décembre 1944 dans des conditions extrêmes.

Entre septembre et décembre 1944, le fort Driant qui pouvait contenir une garnison de 2000 hommes, accueillit le 208e et le 698e Grenadier-Ersatz-Bataillone, le 1419e bataillon de forteresse, le 179e Aufklärungs-Abteilung, le 938e Küsten-Artillerie-Regiment, des éléments de la 19e Grenadier Division, et au moins 8 compagnies de Fahnenjunker de l'école d'officiers de Metz. Ces troupes se relevèrent régulièrement entre septembre et novembre 1944. Dès le début de septembre, de nombreuses mines antichars et anti-personnels furent posées autour du groupe fortifié.

Certains éléments des troupes qui constitueront la future 462e Volksgrenadier division et les élèves officiers de la Fahnenjunkerschule VI de Metz connaissaient bien le terrain pour l’avoir utilisé comme terrain de manœuvre. Cette connaissance du terrain facilitera les contre-attaques sur le secteur. Les troupes du groupe fortifié Driant organisent régulièrement des contre-attaques nocturnes en direction du sud, harcelant de leurs tirs précis les troupes américaines retranchées à Ancy-sur-Moselle, puis à Dornot. Ancy changera ainsi plusieurs fois de mains entre le 7 et le 12 septembre 1944, avant de former avec Rongueville, un no man’s land séparant les lignes ennemies.

Pour sécuriser le secteur et contenir les troupes allemandes dans les forts de la ligne fortifiée West-Metz von Gallwitz, une opération militaire est montée dans les jours suivants par l’Etat-major américain. L'opération Thunderbolt, coordonnant une attaque combinée au sol et dans les airs, est arrêtée le 17 septembre 1944. Grâce aux plans du groupe fortifié et aux conseils d’un officier francçais, une maquette du groupe fortifié Driant est réalisée pour préparer l'opération. Le 26 septembre, les chasseurs bombardiers du 19e Tactical Air Force effectuent un raid aérien sur les forts de Metz, larguant des bombes au napalm de 500 kg. Mais les fortifications bétonnées et enterrées résistent bien à cette attaque aérienne surprise.

Le lendemain, le 27 septembre, les obusiers de 240 mm du 19e Field Artillery Batallion prépare le terrain à deux compagnies d’assaut du 11e Infantry Regiment de la 5e division d'infanterie américaine, régiment dont les effectifs ont été renouvelés depuis l’échec de l’attaque de Dornot. Face aux troupes allemandes, exploitant au mieux le terrain et les fortifications, les troupes américaines n’arrivent pas à franchir les réseaux de fil de fer barbelé du groupe fortifié et se replient piteusement en fin de journée. Avant le 30 septembre, deux nouveaux raids aériens se montreront inefficaces pour déloger les soldats allemands, qui se terrent pendant les raids, et retrouvent leurs postes de combat aussitôt après.

Le 3 octobre 1944, les troupes américaines arrivent à prendre l’un des cinq casernements du groupe fortifié. Les combats se poursuivent maintenant en surface et dans les tunnels de communication reliant les bunkers les uns aux autres. Grâce aux observatoires cuirassés, les tirs de mortiers et de mitrailleuses lourdes pouvaient être précis, tant à l'extérieur du fort qu'à l'intérieur du périmètre fortifié. Les américains l'apprendront très vite à leurs dépens. Quatre des chars engagés par le 735e Tank Battalion sont déjà hors de combat le premier jour. Cinq autres chars seront touchés par des Panzerfaust dans la nuit du 3 au 4 octobre. Le jour suivant, les troupes US sont immobilisées en surface, incapables de prendre de nouveaux bunkers.

Le 6 octobre, les troupes du 11e Infantry regiment sont relevées par la Task Force Warnock, composée d'unités des 2e et 10e Infantry regiment, soutenues par le 735e Tank Battalion et le 7e génie. Face à ces troupes fraîches et bien armées, les soldats allemands, encadrés par des junkers à la discipline de fer, tiennent tant bien que mal leurs positions. Une contre-attaque de fusiliers de la 19e Grenadier Division, appuyés par deux canons automoteurs est contrée au nord du site. Les blessés et les morts se comptant maintenant par dizaines, le moral est au plus bas dans les troupes allemandes. Croyant pouvoir bénéficier de leur supériorité matérielle, les troupes américaines lancent une nouvelle attaque le 7 octobre. Les combats sont acharnés, les soldats allemands se défendant pied à pied avec l’énergie du désespoir.

Dans un dernier effort, ils repoussent l’attaque américaine en surface et font des prisonniers, piégés dans les souterrains. Le 8 octobre, une galerie menant à la batterie sud est volontairement obstruée par une charge explosive allemande. Une vingtaine de soldats américains perrissent dans le couloir souterrain y menant. Devant ce nouvel échec cuisant, le général Gay décide d’abandonner l’offensive. Après la perte de 21 officiers et de 485 hommes, les troupes américaines se replient dans la nuit du 12 au 13 octobre. Voulant piéger les défenseurs allemands, et venger leurs camarades tombés au cours des derniers combats, le génie américain fait sauter pas moins de 3000 kg d’explosif dans les tunnels et les bunkers tombés en leurs mains, avant de se retirer. La garnison allemande, fortement ébranlée par les explosions, s’attend maintenant à une attaque massive imminente.

Le 17 octobre, les soldats tenant encore la batterie Moselle, isolée au sud-est du fort, et touchée lors des raids aériens, reçoivent donc l’ordre de se replier dans la partie centrale du groupe fortifié. Le 20 octobre, la 5e Infantry Division est remplacée par la 95e Infantry Division. Pendant un long mois, les soldats assiégés garderont encore leurs positions, avec discipline et résignation, attendant cette ultime attaque américaine, attaque qui ne viendra pas, les Américains ayant finalement renoncé à prendre d’assaut les forts situés à l’ouest de Metz. Patton, digérant mal cet échec, réclamait pourtant chaque jour au Bomber Command des raids aériens sur le fort, pour «paver l'enfer de ces sales bâtards d'Allemands». Le temps en décida autrement.

Alors que la cité messine est sur le point de tomber aux mains des Alliés, le colonel Richter prend le commandement du groupe fortifié Driant le 17 novembre 1944. Les liaisons, qui se faisaient par porteur avec le poste de commandement de Metz, sont maintenant définitivement coupées. Les forts, encerclés par 9000 GIs, ne communiquent plus. Enfermés dans leurs bunkers, les soldats ne peuvent plus compter que sur eux-mêmes. Le 23 novembre, le 2e Infantry Regiment remplace les unités de la 95e ID US. Début décembre, voulant rompre l’encerclement des troupes américaines, Richter projette, dans un sursaut d’orgueil, une dernière sortie. Il y renonce rapidement devant le manque de combativité de ses hommes, harassés et nerveusement éprouvés par ces 70 jours de combat.

Alors que les forts du Saint-Quentin et de Plappeville viennent de se rendre, le colonel Richter accepte finalement de se rendre, dans l’honneur, au colonel Roffe du 2e Infantry Regiment le 8 décembre 1944. Après trois mois de siège, pas moins de 611 rescapés allemands, officiers, sous-officiers et hommes de troupes, sortiront du groupe fortifié Driant, amaigris et hagards, mais fiers d'avoir rempli leur mission, pour partir directement en captivité vers Cherbourg. L’objectif de l’État-major allemand qui était de gagner du temps en fixant le plus longtemps possible les troupes américaines, en avant de la ligne Siegfried, était largement atteint. Après 1945, le fort deviendra le polygone de destruction des engins et munitions trouvés en Moselle.

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